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Les rôles des femmes parmi les juifs d’Éthiopie (qui se désignaient comme Beta Israël) au cours de leur migration en Israël dans les années 1980 et 1990

Les juifs d’Éthiopie, plus connus sous le nom de Falachas, n’employaient pas cette appellation qu’ils considéraient comme péjorative et se désignaient eux-mêmes comme Beta Israel ou « la maison d’Israël ».

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Dans la société éthiopienne, les femmes de la communauté bêta-israël sont principalement recluses dans des rôle domestiques et ont des lois très strictes sur la pureté familiale.

Professions masculines et professions féminines

Selon l’explorateur écossais James Bruce, dans ses Voyages à la découverte de la source du Nil, bien que le peuple Beta Israël ait régné en maître pendant plusieurs générations et qu’il ait réussi à soumettre ses voisins chrétiens, au dix-septième siècle, il était devenu une minorité impuissante avec peu ou pas de droits fonciers (1790). Pendant cette période, les femmes bêta-israêl travaillaient comme artistes et décoratrices dans les églises chrétiennes.

Au dix-neuvième siècle, les Bêta-Israël finirent par prendre des occupations artisanales stigmatisées, qui devinrent également associées à la connotation de Falasha. Les hommes devinrent forgerons et tisserands et les femmes potiers. La « poterie Falasha », encore célèbre dans la région de Gondar, est devenue la principale industrie du village de Wolleka.

Les femmes bêta-israël vendant des pots et des statuettes ont attiré de nombreux touristes, en particulier dans les années 1970 et 1980. Cependant, d’un point de vue éthiopien, la poterie était une profession de statut inférieur, associée au feu et aux croyances dangereuses selon lesquelles les Beta Israel étaient des budas, des êtres surnaturels qui se déguisaient en humains pendant le jour et la nuit devenaient des hyènes qui pouvaient attaquer les humains.

En Éthiopie, les Bêta-Israël vivaient généralement dans des villages éparpillés, situés au sommet de collines près des cours d’eau. C’était le travail des femmes de transporter l’eau jusqu’ à leur maison dans des cruches en faïence attachées à leur dos.

Vie quotidienne des femmes bêta

Les femmes étaient en charge de la sphère domestique, faisant cuire le pain de base (enjera) sur un feu ouvert, qu’elles chauffaient également pour se réchauffer. Ils préparaient le ragoût, généralement fait de lentilles et de poulet ou de viande, pour accompagner le enjera.

Le repas était souvent accompagné d’un type de bière maison (talla) à base de houblon, d’autres céréales et d’eau fermentée dans des récipients en pot fabriqués par des femmes. Les aliments étaient stockés dans des paniers faits de joncs de plantes locales, séchés au soleil et enroulés en bobines.

Les femmes passaient du temps à tisser ces paniers aux couleurs vives, dans lesquels elles entreposaient des aliments ou sur lesquels elles servaient de la nourriture, si le panier était à toit plat.

La préparation du café était aussi la spécialité des femmes, qui lavaient et torréfiaient les grains de café avant de les broyer manuellement dans un mortier.

Elles brassaient le café dans une marmite au-dessus du feu et le servaient dans de petites tasses aux invités, principalement des femmes, venues boire du café et échanger quelques ragots.

Les femmes s’occupaient des enfants dès leur plus jeune âge. Une mère attachait le plus petit bébé sur son dos, tout en puisant de l’eau dans le ruisseau ou en cuisinant. Les jeunes garçons restaient avec elle à la maison jusqu’ à ce qu’ils rejoignent leurs pères sur le terrain; les jeunes filles devaient aider leurs mères et s’occuper des jeunes enfants jusqu’ à l’âge du mariage, vers la première menstruation.

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Masculinité et féminité

Parmi les Bêta-Israël en Éthiopie, la masculinité était une valeur ultime. La langue amharique est pleine d’expressions louant les hommes et dégradant les femmes.

Les chants de guerre de Shillele, également chantés lors des mariages et autres cérémonies, sont conçus pour éveiller la bravoure masculine avant le combat. Un proverbe amharique bien connu dit: « C’est bien de battre les ânes et les femmes. »

Les organes sexuels des hommes sont, par définition, la source de leur masculinité.

La chirurgie génitale féminine, ou circoncision féminine (également connue sous le nom d’excision ou mutilation génitale), était normative chez les femmes bêta-israéliennes.

Dans la société bêta-israélienne, les hommes devaient acquérir des prouesses sexuelles.

Ilsétaient autorisés à expérimenter au cours de l’adolescence (goramsa), alors que les femelles devaient être vierges au moment du mariage, qui se déroulait généralement près de la première menstruation.

Alors que l’on s’attendait à ce que les mâles aient une expérience sexuelle, les femelles Bêta-Israël pourraient être excommuniées si elles n’étaient pas vierges au mariage.

Bien que le mariage soit officiellement monogame, dans la pratique, les hommes bêta-israéliens ont parfois contracté des unions polygames avec une seconde femme, ou des relations avec une épouse en union libre, une concubine, un esclave (barya) ou tout simplement une femme divorcée (galamotta) qui cherchait à obtenir une « protection » en termes éthiopiens.

Un homme riche pouvait avoir plusieurs femmes, résidant habituellement dans différents villages, de sorte qu’il y avait peu de connaissances sur les autres femmes ou de contacts entre elles.

Il y a de nombreux cas où un homme plus âgé épouse une jeune mariée, parfois même une adolescente ou une vierge, prouvant ainsi son statut et sa richesse à la société en général.

Alors que la masculinité était symbolisée par le bâton que chaque mâle Bêta-Israël porte en Éthiopie, la féminité était symbolisée par le sang.

La pureté des femmes

Pour les Bêta-Israël, comme pour beaucoup d’autres, la pureté des femmes et de leur sang signifie la féminité, et le pouls de la vie qui tourne autour des relations sexuelles et du renouvellement des relations hommes-femmes.

Dans la Bible, il est dit :  » Quand une femme conçoit et porte un enfant mâle, elle sera impur pendant sept jours, comme dans la période de ses impuretés menstruelles?… La femme attendra trente-trois jours parce que son sang a besoin d’être purifié, elle ne touchera rien de saint et n’entrera pas dans le sanctuaire jusqu’ à ce que ses jours de purification soient accomplis. Si elle porte une fille, elle sera impur pendant quatorze jours comme pour ses règles et attendra soixante-six jours parce que son sang a besoin d’être purifié. » (Lévitique 12:1,2-6).

La bêta-israélienne d’Éthiopie a observé ce principe de manière stricte, suivant précisément le commandement de la Torah, isolant la femme dans une hutte d’accouchement (yara gojos ye-margam gogo), pendant quarante jours après la naissance d’un garçon et quatre-vingts jours après la naissance d’une fille.

Selon les chercheurs contemporains, le strict respect des lois de pureté après la naissance est aussi l’un des repères entre les juifs éthiopiens et les chrétiens éthiopiens.

Dans le même livre de Lévitique, il est écrit en outre: « Quand une femme a un écoulement de sang, son impureté durera sept jours; quiconque la touche sera impur jusqu’au soir. Tout ce dans quoi elle se trouve ou s’assied pendant son impureté sera impur. » (Lévitique 15:19-20).

En Éthiopie, toutes les femmes appartenant à la communauté Bêta Israël doivent passer environ une semaine – la durée de leurs menstruations – dans une hutte spéciale pour les menstruations (ye-margam gogo/ye-dam gogo/ye-dam bet), où il leur était interdit d’entrer en contact avec des personnes se trouvant dans un état pur.

En tant que personne impure en raison de son sang, elle était isolée pendant toute la durée de ses règles et ne pouvait partager la hutte qu’avec d’autres femmes en périodes menstruelles.

Comme son impureté contaminait, elle n’avait pas le droit de manger ou de passer du temps avec des gens purs, et encore moins avec son mari, qui ne pouvait reprendre des relations sexuelles avec elle qu’après s’être purifiée dans la rivière.

Une série de pierres entouraient la cabane menstruelle, séparant les femmes impures des autres membres du village.

Dans de nombreux villages, la hutte était située presque à l’extérieur du village, sur la périphérie de l’espace conquis et civilisé – le village – et l’inconnu, la nature sauvage, l’espace insaisissable – l’extérieur.

Dans le village de Wolleka près de Gondar que j’ai visité en Éthiopie (respectivement en 1971 et 1988), connu sous le nom de village touristique de Falasha où l’on vendait de la « poterie Falasha », la cabane de menstruation était située sur la colline au centre du village, bien loin de la vue des touristes de passage, mais néanmoins au centre de la scène en ce qui concerne les villageois.

Ellel était délimité par des pierres entourant la cabane de façon circulaire, et les petits enfants poussaient la nourriture sur des assiettes en céramique à l’intérieur du cercle, qui étaient ensuite emportée par les femmes menstruées.

Bien que le Dr Faitlovitch et d’autres occidentaux, ainsi que des élèves éthiopiens qui avaient étudié en Occident, essayèrent de persuader les femmes Beta Israël de ne pas observer les lois de pureté selon les préceptes bibliques et essayèrent de les encourager à s’aligner avec les autres Juifs d’ailleurs, les femmes Beta Israël en Ethiopie conservèrent ces règles strictement jusqu’ à leur immigration en Israël, et souvent par la suite.

Jewish Women: A Comprehensive Historical Encyclopedia avec la permission de l’auteur et des Jewish Women’s Archive.

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