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Rencontrez l’artiste qui a risqué la prison en dessinant le massacre des juifs en terre d’Israël en 1929.

Un crâne humain, portant une grimace menaçante, grossièrement dessinée, d’une manière presque enfantine. À côté, repose un couteau sanglant.

Des éclaboussures de sang qui sont tombées de la lame forment des flaques et des taches sur un fond noir, évoquant des dessins de grottes préhistoriques.

On ne sait pas si cette scène grotesque à laquelle nous avons été obligés d’être témoins est arrivée à son terme ou si elle se déroule encore sous nos yeux.

«Le sang est encore frais…» conclut probablement le spectateur, comme une ligne d’une vieille série policière.

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De tous les jeux joués par la main de l’artiste itinérant Nachum Gutman, celui du cache-cache était son moins préféré.

La réalité était la matière première que ce peintre hébreu, connu pour ses représentations de villages, de kibboutz et de villes, qui cherchait à façonner l’art visuel. Avec la sortie de son premier livre, Au pays du roi zoulou de Lobengulu , en 1939, il a également commencé à inspirer son talent pour l’écriture.

Parfois, Gutman a choisi de représenter la réalité directement, la peinture servant de reflet clair de ce qu’elle était censée représenter. D’autres fois, lorsque les événements étaient trop chaotiques pour être capturés dans un seul tableau ou trop brutaux pour être dépeints directement, Gutman se tournait vers la satire, exagérant les choses que le cœur et l’esprit refusaient d’absorber.

Ce fut le cas avec The Palestine Disturbances – News and Telegrams in Illustrations produit et publié par Gutman en 1929 avec Nachum Eitan et Saadia Shoshani. Le livret a servi de disque des émeutes meurtrières qui ont été connues dans le Yishuv juif comme les massacres de 1929.

Il a été averti de ne pas le faire, que les suzerains britanniques ne seraient pas friands de cette idée et qu’ils aimeraient encore moins que le produit final existe.

On lui a dit que les dessins parleraient d’eux-mêmes s’il acceptait seulement de retirer leurs légendes en anglais. Ses amis l’avaient averti que le bras long du censeur le toucherait aussi.

Gutman avait en fait une expérience préalable dans la préservation de la dignité des figures d’autorité.

À l’âge de quinze ans, il peint un grand portrait de Djemal Pacha à la demande de Meir Dizengoff, le premier maire de Tel-Aviv, d’honorer la visite du dirigeant ottoman de la Grande Syrie (région qui comprenait alors la terre d’Israël) .

Lorsque les émeutes ont éclaté plus de dix ans plus tard, Gutman était déjà marié et au début de la trentaine. Quatre ans plus tôt, il était revenu d’une période en Europe pour s’installer à Tel-Aviv avec son épouse Dora Yafeh.

Dorah et Nachum Gutman. Photographie tirée du livre «Le chasseur de couleurs», par Leah Naor, éditions Yad Ben Zvi
Dorah et Nachum Gutman. Photographie tirée du livre «Le chasseur de couleurs», par Leah Naor, éditions Yad Ben Zvi

Les cinq années passées à l’étranger (principalement à Vienne, Berlin et Paris) ont laissé leur empreinte. Le jeune homme, jadis timide, qui avait été populaire principalement parmi les associés de son père, l’écrivain S. Ben-Zion, avait maintenant mûri et développé ses capacités et ses talents, devenant un artiste à part entière.

La première des hostilités a commencé à la mi-août 1929, avec une agression par une bande arabe sur la place du Mur occidental à la suite de l’incitation du Conseil suprême musulman.

Les fidèles juifs ont été expulsés du site et leurs rouleaux de la Torah ont été incendiés. Dans les jours qui ont suivi, les vannes de la haine et de la violence ont été ouvertes. À la fin de la semaine d’émeutes, 67 Juifs étaient morts à Hébron et des dizaines d’autres avaient été tués à Jérusalem, Tel-Aviv, Haïfa, Safed, Hulda et Be’er Tuvia.

Le sentiment dominant parmi les membres des jeunes et vulnérables Yishuvs juifs était que le gouvernement britannique, que les Juifs avaient été invités à respecter et à protéger, n’avait pas réagi à ces massacres.

Les Juifs pensaient que les Britanniques, n’avaient pas levé le petit doigt pour arrêter les émeutes – même après que le sang juif ait commencé à couler dans les rues.

Sans être invité à le faire, Nachum Gutman commença à formuler une réponse correspondant à ses sentiments forts concernant les événements. Dans une encre noire simple, il a dessiné les émeutes – celles qu’il a vues et celles qu’il a lues, dans la colère et le désespoir, dans la presse du mandat britannique.

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Il a caricaturé les actes de sauvagerie qui ont eu lieu sans ingérence du pouvoir britannique.

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Il a dessiné les meurtres qui ont été commis, sans que justice soit rendue à leurs auteurs.

(les juges britanniques étaient généralement décrits comme fermant les yeux et, dans quelques cas, exprimant même leur soutien aux crimes).

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Il a dessiné la police arabe rapportant à ses officiers britanniques: «Tout est calme, monsieur!»

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Il a caricaturé l’hypocrisie contenue dans les déclarations officielles britanniques, notamment un dépliant avec une proclamation publiée en hébreu, en anglais et en arabe par le haut-commissaire John Chancellor, qui a été retirée des avions de la Royal Air Force.

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Lorsque Gutman avait terminé les dix-huit dessins qui composaient le livret, il les montrait à sa femme Dora qui les regardait avec doutes.

«Vous ne trouverez jamais un éditeur qui acceptera d’imprimer ces dessins. Ils vont offenser les Britanniques! »Lui dit-elle.

Gutman le savait. «Aucun journal hébreu n’osera imprimer une caricature contrevenant aux autorités britanniques. Ils fermeront le papier immédiatement!

Gutman le savait aussi. Il expliquait à sa femme qu’il préférait normalement peindre de belles images sereines de la Terre d’Israël, mais pas maintenant. «Regardez ce qu’ils m’ont forcé à dessiner!» Lui dit-il.

Gutman a rassemblé les dessins et les a emmenés à la rue Herzl à Tel Aviv. Il les étendit sur le trottoir et attendit. Une foule de spectateurs émus et stupéfaits se forma bientôt autour d’eux.

L’écrivain Avigdor Hameiri fut le premier à donner une réponse. Il a été hypnotisé par un dessin illustrant le pillage de la ville de Safed. Tout ce qu’il a pu dire, c’est: «Et dans le journal, ils ont écrit: Les Juifs de Safed sont en sécurité dans la maison du gouvernement. La ville est calme ».

Gutman écrivit rapidement la phrase juste en dessous du dessin.

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Rapidement, Avraham Shlonsky et Uri Zvi Greenberg, tous deux poètes célèbres du Yishuv juif, apparurent également sur la rue Herzl.

Avec Gutman, ils ont écrit des légendes provocantes pour chacun des dessins, la plupart basés sur des informations réelles prises, presque sans édition, par la presse.

Un seul dessin a été ajouté à la collection suite à l’exposition de rue impromptue. Il a reçu la légende: «Les sauveurs de l’honneur de l’Angleterre». C’était aussi le seul dessin à ne pas inclure d’ironie.

Gutman avait dessiné un groupe d’étudiants de l’Oxfordien qui se trouvaient dans le pays à l’époque des émeutes et qui étaient venus défendre les victimes juives.

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Nachum Eitan sortit de la foule qui s’était rassemblée autour des caricatures et s’approcha de Gutman et lui posa une question qui n’avait pas encore reçu de réponse: «Où allez-vous imprimer les dessins?

Eitan s’est offert en tant qu’éditeur et son ami Saadia Shoshani en tant qu’imprimeur (« Je le connais bien. Il est courageux. Il conviendra sûrement. »).

Après deux jours de dur labeur, le livret a été publié – environ la moitié du temps nécessaire à la police britannique pour l’interdire. Peu de temps après, une commande a été émise interdisant toute vente ou visualisation du livret.

Seule l’intervention du maire Dizengoff et d’autres dignitaires du Yishuv ont sauvé Gutman et ses partenaires de poursuites.

L’imprimerie de Shoshani, qui a été fermée après la publication de la brochure, a rouvert ses portes après avoir explicitement promis de ne plus l’imprimer.

Shoshani a transmis les clichés d’impression à Eliezer Levin-Epstein, propriétaire d’une célèbre imprimerie basée à Varsovie, où ils ont également été traduits en yiddish.

Grâce à la traduction, la brochure a connu un grand succès dans le monde juif. Les dessins eux-mêmes ont également été imprimés séparément dans la presse juive internationale.

Les mains libres de Nachum Gutman nous ont obligés à regarder longuement les émeutes, que les historiens ultérieurs, ainsi que ceux qui les ont vécus, ont qualifiées de «coup d’envoi du conflit arabo-juif», une lutte avec laquelle nous vivons encore aujourd’hui.

Cet article est basé sur la merveilleuse biographie de Leah Naor de Nachum Gutman, «The Hunter of Colours», publiée en 2012 par Yad Yitzhak Ben Zvi Publishing.

Photos reproduites avec l’aimable autorisation du musée d’art de Nachum Gutman.

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