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En 1867, Mark Twain s’est rendu en Terre d’Israël. Que pensait-il de la Terre Sainte?

Après l’invention du bateau à vapeur au XIXe siècle, des centaines de pèlerins américains ont envahi la Terre sainte.

À une époque où le protestant américain typique devait maîtriser la Bible, de nombreux Américains connaissaient la géographie de base et les noms des sites historiques de l’ancienne Terre d’Israël avant même d’arriver en Terre sainte.

Les premiers pèlerins américains ont atteint la Palestine en 1819.

Avec la normalisation des relations diplomatiques entre les États-Unis et l’Empire ottoman en 1832, la dernière barrière bureaucratique qui s’opposait au voyage déjà difficile fut levée.

En 1866, le jeune auteur Samuel Clemens, qui commençait tout juste à être connu sous le pseudonyme de Mark Twain, entreprit d’examiner lui-même les attraits.

Le développement rapide de l’industrie du tourisme religieux a contribué à la tendance naturelle de Twain au ridicule et à la satire. Il s’est accroché à un groupe de pèlerins, qu’il a surnommé «les innocents», et est monté à bord de la «ville des quakers» en route pour la Terre d’Israël.

Le Quaker City, un navire de guerre ayant servi pendant la guerre de Sécession et qui a ensuite été converti en bateau de croisière. La photo est extraite du catalogue «Dreamland: Les voyageurs américains en Terre sainte au XIXe siècle» et conservée par la Shapell Manuscript Foundation.
Le Quaker City, un navire de guerre ayant servi pendant la guerre de Sécession et qui a ensuite été converti en bateau de croisière. La photo est extraite du catalogue «Dreamland: Les voyageurs américains en Terre sainte au XIXe siècle» et conservée par la Shapell Manuscript Foundation.

Avant son départ, Twain avait signé un contrat pour rédiger cinquante et un articles au cours du voyage.

Les lettres qu’il a écrites pendant son séjour en Palestine ont été combinées à des articles qu’il a écrits plus tard, le résultat étant «The Innocents Abroad», un livre qui détaille ses impressions sur l’étrange pays qu’il a rencontré.

«Une excursion de plaisance en Terre sainte», est la version courte et hébraïque du livre écrit par Mark Twain. Cette version ne contient que le voyage et les épisodes décrivant le séjour de Twain en Israël.
«Une excursion de plaisance en Terre sainte», est la version courte et hébraïque du livre écrit par Mark Twain. Cette version ne contient que le voyage et les épisodes décrivant le séjour de Twain en Israël.

Une « excursion de plaisir » sur le pont d’une « synagogue » flottante

Dès son arrivée sur le pont, Twain a utilisé son stylo pointu pour se déchaîner dans toutes les directions.

Se référant à la salle de prière du navire où les pèlerins se sont rassemblés, il a écrit: «Les non régénérés ont appelé cette salle la » Synagogue « ». Il semble que Twain n’ait pas été impressionné par l’ambiance à bord: «… le voyage d’agrément était une excursion funéraire sans cadavre», a-t-il écrit.

Ses plus pieux partenaires ont vite regretté la façon dont il a choisi de passer le voyage en mer: jouer avec les plus jeunes passagers, boire, fumer sa pipe et prendre le nom du Seigneur en vain chaque fois qu’il sentait que le navire avait été retardé de manière inutile.

Le voyage du jeune romancier a duré six mois.

Lui et les «innocents» ont d’abord traversé l’Europe pour se rendre aux frontières de l’Empire ottoman.

À leur arrivée à Constantinople, l’écrivain fut photographié pour son visa par les frères Abdullah, les photographes officiels de la «Sublime Porte» – le sultan de l’empire ottoman.

Le visa de Mark Twain de Constantinople qu'il a reçu sur son chemin en Palestine. Le visa a été imprimé en anglais et en arabe et est conservé par la Shapell Manuscript Foundation.
Le visa de Mark Twain de Constantinople qu’il a reçu sur son chemin en Palestine. Le visa a été imprimé en anglais et en arabe et est conservé par la Shapell Manuscript Foundation.

Qu’est-ce que le célèbre auteur a pensé de la Terre d’Israël?

Le 24 septembre 1867, l’auteur a acheté une Bible élégante pour sa mère.

 Il a demandé au propriétaire du magasin d’où il venait d’acheter le mot «Jérusalem» sur la couverture en hébreu (probablement pour impressionner sa mère inquiète) avant de l’envoyer aux États-Unis.

Mais en vérité, Twain n’a pas du tout été impressionné par ce dont il a été témoin en Terre sainte.

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Une copie de la Bible achetée par Mark Twain pour sa mère. La Bible est préservée par la Fondation des manuscrits Shapell. La photo est extraite du catalogue « Pays des rêves: les voyageurs américains en Terre sainte au XIXe siècle »

Dès leur arrivée tant attendue dans le pays, Twain s’est empressé de rejeter la dévotion religieuse manifestée par le reste du parti.

Selon ses reportages, ses compagnons de voyage ont profité de chaque occasion pour pleurer et prier avec hystérie, mais ils n’ont jamais manqué l’occasion d’enlever des antiquités de leur lieu de repos pour les rapporter à la maison.

Contrairement à ses compagnons de voyage, Twain n’a ni chanté ni jailli. Après avoir traversé la Terre Sainte et posé ses yeux sur le Dan, il a déterminé que «ses rives et celles du ruisseau sont ornées de lauriers en fleurs, mais la beauté indestructible du lieu ne jettera pas un homme bien équilibré dans convulsions, comme le laisseraient supposer les livres de voyage syriens ».

Les habitants de la région semblaient maigres et aux yeux étroits, et les prix exorbitants offerts aux pèlerins ne faisaient que renforcer ses vues. 

Sur les rives de la mer de Galilée, tout en imaginant que Jésus donnait ses enseignements aux pêcheurs locaux et à Josèphe commandant sa flotte de navires de guerre, les pèlerins ont tenté de faire du commerce pour une balade sur l’un des bateaux des habitants.

Après un prix déraisonnable de deux napoléons, les «innocents» ont répondu par une offre d’un seul. Ils ont ensuite été choqués de voir le pêcheur faire demi-tour et s’en aller, les laissant échoués sur le rivage: «Comme les pèlerins se sont maltraités! Chacun a dit que c’était la faute de l’autre et chacun l’a nié à son tour. « 

Twain en avait marre de la primitivité des peuplements et des routes qu’il rencontrait:

«Plus nous allions, plus le soleil chauffait, plus le paysage était rocheux et dénudé, repoussant et monotone… . Même l’olive et le cactus, ces amis rapides d’un sol sans valeur, avaient presque déserté le pays ».

La déclaration reflète son attitude générale à l’égard de l’ancienne terre tout au long de son voyage.

La ville de Jérusalem faisait exception à la règle, et Twain décrivit en termes élogieux:

«Perchée sur ses collines éternelles, blanche et bombée, solide, massée et entourée de hautes murailles grises, la vénérable ville brillait au soleil. Si petit! Pourquoi, ce n’était pas plus grand qu’un village américain de quatre mille habitants… Les larmes auraient été déplacées. Les pensées suggérées par Jérusalem sont pleines de poésie, de sublimité et, plus que tout, de dignité. De telles pensées ne trouvent pas leur expression appropriée dans les émotions de la pépinière. « 

Un motif central qui traverse les écrits de Twain est la polarisation entre le progrès américain et l’asservissement de la Terre Sainte à son propre passé.

Selon lui, c’est précisément la révérence des trois religions à l’égard de la Terre d’Israël qui est à l’origine de la misère dans laquelle il la perçoit.

Dans l’un des plus beaux et des plus beaux passages du livre, Twain affirme que «La Palestine est désolée et sans charme. Et pourquoi devrait-il en être autrement? La malédiction de la divinité peut-elle embellir un pays? La Palestine ne fait plus partie de ce monde au travail. C’est sacré pour la poésie et la tradition – c’est un pays de rêves. « 

Photo de présentation : Mark Twain (entouré) et les « innocents » à bord du Quaker City

https://blog.nli.org.il/en/mark-twain-in-palestine-a-hopeless-dreary-heart-broken-land/

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