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Un cours accéléré d’histoire juive ancienne

La religion israélite partageait un certain nombre de caractéristiques avec les religions des peuples voisins.

Les savants ont longtemps noté des parallèles entre les mythes de la création et de l’inondation de la Mésopotamie et de l’Egypte et ceux de la Bible hébraïque.

Le dieu d’Israël YHWH partage également de nombreuses caractéristiques et épithètes avec les dieux cananéens El et Baal.

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L’importance du Pacte

Cependant, la relation des Israélites avec YHWH les distingue de leurs voisins.

Cette relation était fondée sur un pacte liant YHWH et Israël les uns aux autres par une série d’obligations.

Ainsi, les auteurs bibliques ont dépeint une corrélation directe entre la prospérité des patriarches (Abraham, Isaac et Jacob) et leur fidélité à YHWH.

De même, la délivrance des Israélites d’Egypte en Terre Sainte est conditionnée par les préceptes de YHWH.

Il s’ensuit que les auteurs bibliques ont attribué les malheurs qui sont arrivés aux Israélites (p. ex. fléaux et échecs militaires, etc.) à l’inobservation par les Israélites des termes de ce pacte.

Le premier temple

L’établissement du Temple sous David et Salomon (vers 1000 avant Jésus-Christ) marque un développement majeur dans la religion israélite.

Le Temple, destiné à être le point focal officiel de la religion israélite, remplaçant les sanctuaires familiaux et les lieux de culte des périodes antérieures, servait de lieu principal pour les sacrifices, le culte et les pèlerinages réguliers.

Peut-être plus important encore, le Temple servait de symbole de la présence de YHWH parmi les Israélites et, par extension, de protection divine.

Malgré cet effort pour centraliser le culte israélite, les preuves bibliques et archéologiques indiquent que les sites cultuels traditionnels et les sanctuaires familiaux ont continué d’exister dans toute la monarchie (vers 1000-587 avant Jésus-Christ).

Les prophètes bibliques ont joué un rôle particulier dans la religion israélite.

Ils condamnaient avec ferveur les infidélités religieuses, y compris le culte des dieux étrangers. Ils ont également exprimé très haut leur intolérance à l’égard de l’injustice sociale, en particulier des abus de pouvoir commis par les élites israélites.

Le prophète Isaïe, prophète du VIIIe siècle avant Jésus-Christ, est allé jusqu’ à déclarer que les pratiques religieuses, y compris le sacrifice et l’observance des fêtes, étaient dénuées de sens tant que subsistaient des injustices sociales.

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L’ancienne ville de Jérusalem avec le Temple de Salomon. (Bibliothèque du Congrès des États-Unis)

L’exil de Babylone

L’exil babylonien a eu un impact grave sur la religion israélite. Le Temple fut détruit, la dynastie Davidique « éternelle » interrompue, et le peuple chassé de la terre que YHWH leur avait donnée.

On sait peu de choses sur la vie religieuse pendant l’exil, si ce n’est que des jours solennels ont été consacrés au deuil de la perte des institutions israélites.

Les prophètes ont tenté d’apaiser la douleur de ces pertes en promettant une glorieuse restauration, dont la promesse n’ a jamais été pleinement réalisée.

Le Second Temple

Le retour de l’exil a été témoin des efforts d’unification des Juifs par des Esdras et des Néhémie (débutants de la période du Second Temple), y compris la canonisation des Ecritures et la réaffirmation de l’alliance avec YHWH.

Ces mesures ont cependant été contrées par un mécontentement croissant, comme en témoignent les écrits apocalyptiques de l’époque et l’émergence de nombreuses sectes.

Les pharisiens et les sadducéens étaient les deux groupes les plus importants de la période.

Les Pharisiens, les prédécesseurs présumés de la tradition rabbinique, ont favorisé l’intégration de la religion dans tous les aspects de la vie et ont généralement rejeté l’hellénisme.

Les Sadducéens, liés au sacerdoce, conservent leur identité religieuse, mais sont plus ouverts à la culture hellénistique.

D’autres groupes, comme les Esséniens (que certains savants associent aux Manuscrits de la Mer Morte) ont des croyances plus radicales.

Les premiers chrétiens juifs étaient encore une autre secte juive importante – ils n’étaient pas encore membres d’une religion distincte.

aquette du Second Temple de Jérusalem après les travaux d'Hérode.
Maquette du Second Temple de Jérusalem après les travaux d’Hérode.

La destruction du Second Temple et l’émergence du judaïsme rabbinique

La destruction du Temple, qui avait servi de centre religieux et politique au peuple juif, représentait un défi majeur.

Les Juifs ont survécu à cette crise en donnant une nouvelle importance aux institutions qui n’ont joué que des rôles mineurs pendant la période du Second Temple.

Les synagogues ont absorbé le rôle du Temple en tant que lieux de culte et d’apprentissage; la prière a remplacé le sacrifice; les rabbins ont cherché à remplacer les prêtres comme enseignants et gardiens de la loi.

La capacité des rabbins à adapter les traditions bibliques – y compris les lois alimentaires, l’observance du Shabbat et des fêtes, et le culte – à la vie en exil a permis au judaïsme de survivre à la transition au-delà de la période du Temple et, finalement, de persévérer à travers les âges.

La Mishnah (un recueil de lois édité vers l’an 200 de notre ère) et la Guemara (un commentaire sur la Mishnah, discutant de ses enseignements et le reliant au texte biblique, compilé en environ 500 de notre ère), enregistrent des opinions et des discussions pertinentes à la vie dans un monde qui ne préservait plus les institutions et les traditions fondées sur le Temple.

Cependant, l’autorité rabbinique n’est pas restée sans contestation.

En plus des références à la résistance dans les écrits rabbiniques, il existe de nombreuses amulettes et vases d’incantation attestant de l’usage de la magie parmi les Juifs de cette période.

A Crash Course in Early Jewish History

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