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Ce jeu de société chinois a trouvé des enthousiastes juifs dans les Catskills.

Quatre femmes sont assises autour d’une table, chacune avec une carte de nombres et de couleurs variés, arrangée comme un code secret. Les tuiles sont échangées comme une danse parfaitement chorégraphiée: à droite, à travers, à gauche, puis à gauche, à travers, à droite. En jetant des tuiles au milieu de la table, les joueurs appellent des noms mystérieux: «Four Crak! Trois Bam! Huit points! ”- jusqu’à ce que le gagnant crie enfin“ Mah-Jongg! ”

Pour les non-initiés, le processus est étranger. Pour ceux qui connaissent le jeu, il ne s’agit que d’une soirée typique avec les filles, des soirées qui se déroulent en Amérique depuis près de 100 ans.

Il ne fait aucun doute que des dizaines de femmes juives ont joué à Mah-Jongg, un jeu de pari qui nécessite de faire correspondre les tuiles de type dominos à des motifs de type rami.

Des immeubles de la ville de New York aux bungalows des Catskills et aux vastes banlieues américaines, les femmes juives ont gardé ont mis ce jeu à la mode dans les années vingt.

Et pourtant, la connexion juive Mah-Jongg est difficile à expliquer.

Comme l’a demandé un écrivain d’Internet: «Comment diable un jeu de société chinois du XIXe siècle est-il devenu un passe-temps favori des femmes juives d’âge moyen? »

La montée et la chute de Mah-Jongg

Les précurseurs de Mah-jong peuvent être vieux de plusieurs siècles, mais le jeu la plupart des Américains savent remonte à environ 150 ans. Vers 1846, un serviteur de l’empereur chinois associe les règles des jeux de cartes populaires de l’époque et remplace les cartes par des tuiles pour créer Mah-Jongg. Le nom lui-même signifie moineaux-une allusion aux images d’oiseaux souvent gravés sur les tuiles.

L’avènement de Mah-Jongg a coïncidé avec l’ouverture de la Chine aux commerçants étrangers, après la première guerre de l’opium (1837-1842). Un homme d’ affaires américain, Joseph Babcock, a voyagé en Chine au nom de la Standard Oil Company en 1912 et a introduit le jeu en Amérique. Il changea les chiffres sur les carreaux en chiffres avec lesquels les Américains sont familiers (1, 2, 3, etc.) et en 1920, Abercrombie and Fitch, un magasin d’articles de sport et d’excursion, était le premier endroit où était vendu le Mah-Jongg en Amérique.

Au cours des années 1920, le jeu a été un engouement populaire.

Au fil du temps, pour rendre le jeu plus difficile et plus excitant, les groupes de jeu définissaient leurs propres «règles de table». À mesure que ces règles maison devenaient de plus en plus complexes, les joueurs étaient finalement désemparés par le jeu et le défi de changer constamment de règles. À la fin de la décennie, l’engouement Mah-Jongg était mort.

Un match amical de mah jongg sur la terrasse du centre culturel Skirball à Los Angeles, 2012. (Edmon J. Rodman / JTA)Un match amical de mah jongg sur la terrasse du centre culturel Skirball à Los Angeles, 2012. (Edmon J. Rodman / JTA)
Un match amical de mah jongg sur la terrasse du centre culturel Skirball à Los Angeles, 2012. (Edmon J. Rodman / JTA)Un match amical de mah jongg sur la terrasse du centre culturel Skirball à Los Angeles, 2012. (Edmon J. Rodman / JTA)

Une tendance juive

Mais les Juifs, en particulier les femmes juives, n’ont pas lâché prise.

En 1937, un groupe de femmes juives forma la National Mah Jongg League (NMJL), qui s’efforce de maintenir la cohérence du jeu.

Chaque année, la ligue émet une carte répertoriant les combinaisons gagnantes de tuiles (qui changent chaque année) et les règles standard. Cette stabilité a aidé le jeu à survivre. Mais l’implication juive dans la Ligue n’explique pas complètement le phénomène juif de Mah-Jongg.

Selon le livre d’Anita Luu et Christi Cavallero, Mah-Jongg: De Shanghai à Miami Beach : «Tout au long de la Seconde Guerre mondiale, le jeu a continué à être pratiqué dans les cercles de femmes juives. Les hommes étaient en guerre, expliquèrent Luu et Cavallero. Les femmes trouvèrent que Mah-Jongg était une forme peu coûteuse de divertissement collectif. Dans le contexte urbain de New York, le jeu s’est rapidement étendu d’un ami à l’autre, d’une mère à l’autre. »

Un autre groupe d’historiens suggère que les Juifs qui ont fui l’Europe nazie et se sont rendus à Shanghai se sont impliqués dans la culture locale et ont adopté le jeu.

Une fois que ces réfugiés ont immigré en Amérique au milieu du XXe siècle, ils ont contribué à maintenir Mah-Jongg en vie.

Ruth Unger, l’actuelle présidente de NMJL, apporte une théorie totalement différente. Elle pense que le jeu a été perpétué en partie parce que c’est un effort philanthropique pour gagner de l’argent pour les organisations juives, notamment les synagogues et les chapitres de Hadassah . Ces groupes vendent des cartes de règle Mah-Jongg et reçoivent des dons de la Ligue. Afin de vendre suffisamment de cartes, ils ont dû garder les gens intéressés à jouer au jeu et ils ont donc continué à enseigner le Mah-Jongg à leurs membres.

Souvenirs de bungalow

Femmes jouant au Mah-Jongg dans les Catskills. (Gracieuseté du Musée du patrimoine juif)
Femmes jouant au Mah-Jongg dans les Catskills. (Gracieuseté du Musée du patrimoine juif)

Le facteur le plus important dans la survie de Mah-Jongg est peut-être le rôle qu’il a joué dans les colonies de bungalows, sites de vacances juifs populaires au milieu du XXe siècle.

Dans les bungalows de la ceinture de Borscht: Souvenirs des Catskill Summers , Irwin Richman décrit la culture juive de vacances: «Au milieu du siècle, Mah-Jongg s’était étendu de la ville aux banlieues et aux centres de villégiature. Il accompagnait les Juifs. Le clic, le déclic des tuiles et des phrases comme «cinq heures du matin» et «deux coups de guignol» ont rempli l’air un après-midi dans les grandes colonies. »

Joan Cooper, une résidente de New York, se souvient avec passion de passer l’été dans ses colonies, où sa mère et ses amis jouaient au Mah-Jongg tous les jours de la semaine, jusqu’au vendredi après-midi, lorsque les maris et les pères sont venus en voiture de New York.

«Les femmes s’asseyaient avec de gros chapeaux couvrant le visage et les sangles dénouées de leur maillot de bain, de sorte à ne pas avoir de marques de bronzage», explique Cooper. «Le meilleur moment pour demander quelque chose à maman était pendant ses matchs. Elle me donnait toujours un peu d’argent juste pour me faire partir. »

Mères, filles, amis

Ces petits enfants qui regardaient les matchs ont fini par devenir la prochaine génération de joueurs de Mah-Jongg.

Pourtant, nombre d’entre elles ne pensaient pas suivre les traces de leur mère. Lorsqu’on a demandé à Cooper qui lui avait appris à jouer au Mah-Jongg, elle a interrompu son jeu hebdomadaire pour appeler sa sœur, qui, bien sûr, était à son propre jeu Mah-Jongg. Ils n’étaient pas tous les deux certains, mais supposaient avoir appris de leur mère. Cooper a déclaré avec force: «Nous n’avons jamais voulu être ces vieux pets jouant à Mah-Jongg. Regarde-nous maintenant. »

Ruth Unger semble être d’accord: «Les femmes ne voulaient pas jouer à un jeu qu’elles pensaient être une chose frivole que leurs mères ont jouée. Ils voulaient faire de grandes choses de leur vie. Je me fiche de qui vous êtes, ou de d’où vous venez, personne ne veut être comme leur mère. Cependant, le jeu est persistant et séduisant, et la justice poétique est généralement servie lorsque la fille qui s’est égarée finit par l’aimer beaucoup plus que sa mère. »

Au fur et à mesure que les nouvelles générations abordent le jeu, elles apprennent que de nombreuses amitiés peuvent en découler. Et ce n’est pas du tout frivole.

Dans le documentaire Mah-Jongg: The Tiles that Bind, des joueurs chevronnés disent que Mah-Jongg est leur vie. Pendant que les femmes jouent pendant des années et des décennies avec les mêmes personnes, elles partagent les événements de leur vie: mariage et divorce, naissance d’enfants, puis petits-enfants, travail et retraite.

On dit même que lorsque la dernière femme d’un groupe de Mah-Jongg mourra, il lui incombera de «ramener» le plateau de Mah-Jongg avec elle au monde à venir .

https://www.myjewishlearning.com/article/mah-jongg/

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