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Il disait avoir été citoyen d’un État juif indépendant d’Afrique orientale, habité par les tribus de Dan, Asher, Gad et Nephtali.

Vous vous souviendrez qu’après la mort du roi Salomon, la Terre d’Israël fut divisée en deux royaumes: le royaume de Juda au sud, avec Jérusalem pour capitale, et le royaume des dix tribus parfois appelé «royaume du nord», avec la Samarie pour capitale.

En l’an 3202 (après la création), c’est-à-dire 135 ans avant la destruction du Beth-Hamikdosh, Shalmaneser, roi d’Assyrie, envahit le royaume du Nord et assiégea la Samarie. La capitale des dix tribus tomba trois ans plus tard et les dix tribus furent emmenées en captivité en Assyrie. On n’a plus entendu parler des Dix tribus depuis lors.

Selon l’histoire racontée par Eldad, le Danite, que ses ancêtres lui ont raconté, à qui les ancêtres l’ont raconté à son tour, de génération en génération, à cette époque fatidique, les Dix Tribus n’ont pas du tout été perdues. Eldad le Danite a raconté que sa propre tribu, les Danites, n’attendait pas d’être exilée.

Lorsque l’empire assyrien devint fort et puissant, ils s’aperçurent qu’ils n’avaient aucun espoir de rester libres. De plus, le royaume des dix tribus était en guerre avec le royaume de Juda et les Danites ne voulaient pas se battre contre leurs frères. Ils ont donc décidé de quitter la Terre d’Israël et de se trouver un endroit sûr.

C’était la huitième année du règne d’ Achazde Juda, c’est-à-dire en l’an 3191 (quatorze ans avant la chute de Samarie), les Danites prirent leurs femmes et leurs enfants, leurs moutons et leur bétail, et quittèrent la Terre d’Israël.

Ils ont emprunté l’Égypte pour descendre le Nil supérieur et se sont installés en Éthiopie, en Afrique orientale.

Les Danites étaient de grands guerriers et, après de nombreuses batailles contre des tribus indigènes, ils se sont établis en toute sécurité, avec un royaume à eux.

Partant de cet état juif d’Afrique orientale, Eldad se rendit à Babylone, à Kairouan et en Espagne, provoquant partout un grand émoi parmi les Juifs, grâce à ses récits fantaisistes sur les Dix tribus perdues et aux halakhot qu’il affirmait avoir rapportés de son pays natal.

Ces halakhot, rédigées en hébreu, traitent de l’abattage et de l’examen ultérieur des animaux. Elles diffèrent largement des ordonnances talmudiques et sont introduites sous le nom de Josué ben Nun ou, selon une autre version, d’Othniel ben Kenaz.

Les contes d’Eldad se propagèrent bientôt et, comme d’habitude dans de tels cas, ont été remodelés et amplifiés par des copistes et des rédacteurs. Il n’y a pas moins de huit versions avec des variations importantes. Ce qui suit est un résumé du récit d’Eldad selon la version la plus complète de ces versions.

Ses voyages

En quittant la terre « de l’autre côté de la rivière Kush », Eldad a voyagé avec un homme de la tribu de Asher. Une grosse tempête a détruit le bateau, mais Dieu a préparé une planche pour lui et son compagnon, sur laquelle ils ont flotté jusqu’à ce qu’ils soient jetés à terre au milieu d’une tribu éthiopienne cannibale appelée « Romrom ».

L’Asherite, qui était gros, fut immédiatement mangé, tandis qu’Eldad était mis dans une fosse pour grossir. Peu de temps après, une tribu adoratrice du feu assaillit les cannibales et Eldad fut fait prisonnier. Il resta en captivité pendant quatre ans, lorsque ses ravisseurs l’emmenèrent dans la province d’Azanian (selon une autre version, en Chine), où il fut racheté par un marchand juif pour trente-deux pièces d’or.

Eldad a continué son voyage, et est tombé sur la tribu d’Issacar, habitant dans les hautes montagnes près de Médias et de la Perse, leur pays s’étendant sur dix jours de route de chaque côté. Ils sont en paix avec tous et toute leur énergie est consacrée à l’étude de la loi; leur seule arme est le couteau pour l’abattage des animaux. Leur juge et prince s’appelle « Naḥshon » et ils utilisent les quatre méthodes de la peine capitale.

La tribu de Zebulon occupe les terres qui s’étendent de la province d’Arménie jusqu’au fleuve Euphrate.

Derrière les montagnes de Paran, la tribu de Ruben leur fait face. La paix règne entre ces deux tribus. Ils combattent comme des alliés et se partagent le butin. Ils possèdent la Bible, la Michna, le Talmud et la Haggadah.

La tribu d’Éphraïm et la moitié de Manassé habitent les montagnes du sud de l’Arabie et sont très belliqueuses.

La tribu de Siméon et l’autre moitié de Manassé sont dans le pays des Khazars. Ils prennent hommage à vingt-huit royaumes et de nombreux musulmans y sont soumis.

La tribu de Dan émigra au pays de l’or, Havilah (Kush), peu après la séparation de Juda et d’Israël.

Les tribus de Nephthali, Gad et Asher rejoignirent les Danites plus tard.

Ils ont un roi appelé Adiel ben Malkiel, un prince du nom d’Elizaphan, de la maison d’Elihab, et un juge nommé Abdan ben Mishael, qui a le pouvoir d’infliger les quatre peines capitales prescrites par la loi.

Les quatre tribus mènent une vie nomade et sont continuellement en guerre avec les cinq rois éthiopiens voisins.

Chaque tribu est sur le terrain pendant trois mois et chaque guerrier reste sur la selle sans descendre d’un sabbat à l’autre. Ils possèdent la totalité des Écritures, mais ils ne lisent pas la Rouleau d’Esther (qui n’a pas été inclus dans le salut miraculeux qui y est mentionné) ni les Lamentations (pour éviter son influence décourageante).

Ils ont un Talmud en hébreu pur, mais aucun des enseignants talmudiques n’est mentionné. Leur rituel est introduit au nom de Josué, qui l’avait reçu de Moïse, qui à son tour en avait entendu le contenu par le Tout-Puissant. Ils ne parlent que l’hébreu (Eldad lui-même a prétendu ne pas comprendre un mot d’éthiopien ou d’arabe).

De « l’autre côté de la rivière de Kush » habitent les Bene Mosheh (tribu de Lévi). La rivière Sambation encercle leurs terres. Ils roulent du sable et des cailloux pendant les six jours ouvrables et reposent le jour du sabbat.

Du premier au dernier jour du sabbat, un feu entoure la rivière et, pendant cette période, aucun être humain ne peut s’approcher à moins d’un kilomètre de celle-ci. Les quatre autres tribus communiquent avec les Bene Mosheh à partir des frontières du fleuve.

Les Bene Mosheh habitent de belles maisons et aucun animal impur ne se trouve sur leurs terres. Leurs bovins et leurs moutons, ainsi que leurs champs, portent deux fois par an. Aucun enfant ne meurt au cours de la vie de ses parents, qui vivent jusqu’à la troisième et quatrième génération. Ils ne ferment pas leurs maisons la nuit, car il n’y a pas de vol ou de méchanceté parmi eux. Ils parlent l’hébreu et ne jurent jamais par le nom de Dieu.

Réception de son histoire

Ce récit fantaisiste, dont l’origine se trouve dans la littérature haggadique, dont Eldad devait avoir une connaissance très étendue, a été accepté par ses contemporains comme vrai.

Il est vrai que les habitants de Kairouan étaient troublés par les différences entre ses halakhot et celles du Talmud et par quelques étranges expressions hébraïques utilisées par lui; mais le Gaon Emaḥ ben Ḥayyim, dont ils avaient demandé l’avis, les a apaisés en disant qu’il n’y avait rien d’étonnant dans le fait que les quatre tribus soient en désaccord avec le Talmud sur certains points halakhiques.

De plus, la personnalité d’Eldad, affirmée par le Gaon, lui était connue par Isaac ben Mar et R. Simḥah, avec lesquels le Danite s’était associé lorsqu’il était en Babylone.

Ḥasdaiibn Shapruṭ cite Eldad dans sa lettre au roi des Khazars et Eldad ‘ Les halakhot étaient utilisés à la fois par les rabbinites et les karaïtes comme armes de défense de leurs croyances respectives.

Des autorités talmudiques telles que Rashi, Abraham ben David (RABaD) et Abraham ben Maimon citent Eldad comme une autorité incontestée; et les lexicographes et les grammairiens interprètent certains mots en hébreu selon le sens qui leur est donné dans la phraséologie d’Eldad.

L’influence du récit

L’influence du récit d’Eldad s’est étendue au-delà des cercles juifs. C’était la source de la lettre apocryphe du soi-disant « Prester John », parue au XIIe siècle.

Dans l’intention de réfuter l’affirmation d’Eldad sur l’existence d’États juifs indépendants – affirmation contraire à l’enseignement de l’Église romaine – l’auteur chrétien a parlé d’un prêtre qui régnait sur le grand royaume d’Éthiopie, auquel certaines tribus juives, y compris les Bene Mosheh qui habitent au-delà de la rivière Sambation.

Abraham ibn Ezra (Commentaire de l’ex. Ii. 22) et Meïr de Rothenburg (Responsa, n ° 193) sont les seuls auteurs du Moyen Âge à avoir exprimé des doutes sur l’authenticité du récit d’Eldad et de ses halakhot.

Opinions modernes

Les critiques modernes sont divisés dans leurs opinions concernant Eldad.

Pinsker, Grätz et Neubauer ont vu en lui un missionnaire karaïte cherchant à discréditer le Talmud en affirmant que les quatre tribus ne connaissaient pas les noms des Tannaim et des Amoraim et que leurs halakhot étaient différentes de celles du Talmud.

Cette opinion a été réfutée par Schorr et Jellinek, qui ont observé que les halakhot d’Eldad contiennent des règles relatives à l’examen des animaux abattus qui ne sont pas acceptés par les Karaïtes.

P. Frankl considérait Eldad comme un simple charlatan dont les paroles et les actes ne méritaient pas l’attention. Reifmann nia carrément l’existence d’Eldad et considère les lettres de la communauté de Kairwan et de Ẓemaḥ ben Ḥayyim de Sura comme des faux.

Metz a été le premier à analyser le contenu d’Eldad ‘ livre à la lumière des rapports des autres voyageurs. A. Epstein a suivi la méthode de Metz et est parvenu à la conclusion que le livre d’Eldad est en quelque sorte la nature d’un roman historique dans lequel la vérité est mêlée à l’imagination. Les halakot sont, selon lui, authentiques et étaient utilisés par les paysans d’Eldad, soit dans une province d’Afrique orientale, soit au Yémen, où les Juifs de cette époque connaissaient l’hébreu, mais pas le Talmud.

Car Eldad ne pouvait pas être originaire d’Abyssinie, le pays des Falashas, car on ne parle que Geez; et aucune trace de ce dialecte n’apparaît dans l’hébreu d’Eldad; il y a cependant quelques traces d’arabe qu’Eldad devait connaître, bien qu’il ait affirmé le contraire.

Les voyages d’Eldad ont été publiés à partir des différentes versions existantes: Mantoue, 1480; Constantinople, 1516; ib.1519; Venise, 1544, 1605, 1648; Fürth, avec une traduction judéo-allemande de SH Weil, 1769; Zolkiev, 1772; Jessnitz, 1772; Livourne, 1828; dans « Bet ha-Midrash » de Jellinek, iii., vi .; Presburg, 1891 (édité par Abraham Epstein). Sur les différences entre les différentes versions, voir DH Müller, « Recensions et versions des Eldad ha-Dani », dans « Denkschriften der Kaiserlichen, Akademie der Wissenschaften » (vol. Xli. Vienne, 1892). Le récit d’Eldad a été traduit en latin par G. Genebrard (Paris, 1584), ainsi que de manière anonyme en arabe (Saint-Pétersbourg, MSS 674, 703) et en allemand (Dessau, 1700; Jessnitz, 1723). Des extraits du texte hébreu sont donnés par Bartolocci (« Bibl. Rab. », I. 100) et par Eisenmenger (« Entdecktes Judenthum, » ii. 527).

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