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L’aversion de Busby pour Polack n’a pas empêché le commerçant de signer une pétition avec de nombreux autres habitants de la baie des îles et de l’envoyer par l’intermédiaire du résident britannique à Sa Majesté le roi Guillaume IV. La pétition demandait un soulagement de la situation qui existait alors dans la région.

Même si les pétitionnaires savaient que le gouvernement britannique n’avait pas l’intention d’étendre ses colonies, ils ont souligné qu’un grand nombre de colons blancs avaient besoin de protection.

Plus de cinq cents d’entre eux vivaient au nord de Thames, dont beaucoup élevaient des enfants nés en Nouvelle-Zélande. De plus en plus d’Anglais étaient arrivés comme immigrants et le transport maritime était attrayant compte tenu du bon ancrage, des moyens de réapprovisionner les magasins et de l’excellente pêche dans la région.

Au cours des six mois se terminant en juin 1836, cent un navires ont visité la baie. L’anarchie de nombreux résidents britanniques, cependant, et les crimes choquants commis par eux et par les marins en visite, ont rendu Korororareka presque intenable. Les Blancs attaquaient les autres Blancs et les autochtones en toute impunité. La propriété n’était pas sûre. Les équipages des navires étaient appâtés à terre et pendant leur absence, les navires étaient pillés et complètement dépouillés. Le résident britannique n’avait pas le pouvoir d’arrêter les déprédations et les pétitionnaires craignaient que si Sa Majesté n’intervenait pas dans cette affaire, d’autres meurtres et des violences seraient commis.

Les pétitionnaires craignaient également l’annexion.

Le Baron Charles de Thierry avait quitté l’Angleterre, avec sa femme, ses deux enfants et une petite suite, pour la Nouvelle-Zélande en passant par Sydney.

En chemin, il s’était arrêté à Nukahiva, dans les Marquises. Ici, le 21 juillet 1835, il persuada les chefs locaux de « l’investir solennellement » de la souveraineté de l’île et de lui prêter serment, à lui, à ses héritiers et à ses successeurs. Se rendant à Tahiti, il écrivit une majestueuse lettre à James Busby, l’informant de son arrivée imminente  » ayant déjà déclaré mon indépendance à Leurs Majestés les rois de Grande-Bretagne et de France et au Président des Etats-Unis « . Il a signé lui-même, « Chef Souverain de Nouvelle-Zélande et Roi de Nukahiva ».

Dès réception de la lettre, Busby convoqua cérémonieusement un congrès de trente-cinq chefs autochtones qui, par proclamation officielle, annoncèrent leur indépendance en tant que « Tribus unies de Nouvelle-Zélande ». La Déclaration d’indépendance a été envoyée au gouverneur Gipps de Nouvelle-Galles du Sud et au baron de Thierry. Le premier, avec une moquerie habituelle à l’égard du Résident, a dit que Busby, n’ayant pas d’autres armes, avait tiré « sa boule de papier » sur de Thierry.

Ce dernier a navigué sans être découragé. D’autre part, les habitants de la Baie des Îles étaient profondément préoccupés par les revendications de Thierry et ils espéraient que leur pétition au gouvernement britannique apporterait un soulagement.

En plus de Polack, il y avait un autre Juif parmi les nombreux pétitionnaires qui ont signé le document.

C’était John Israel Montefiore. Londonien de naissance, il s’installe dans la baie des Îles en 1831 et travaille comme commerçant dans un magasin situé en bord de mer. Bien que cousin éloigné de Joseph Barrow Montefiore, il n’avait aucune relation d’affaires avec lui. Néanmoins, en tant que porteur d’un nom noble et aristocratique anglo-juif, il a défendu l’honneur de sa famille dans un environnement où même la volonté la plus forte aurait pu facilement être tentée.

Certains résidents n’aimaient pas Polack parce qu’ils présumaient qu’il jouait le gentleman. Tous ont reconnu John Israel Montefiore comme un vrai gentleman. Polack a déclaré un jour que les seules personnes avec lesquelles il s’était associé dans la baie des îles étaient M. Montefiore et un « capitaine Powditch, une personne tout aussi respectable ». Que M. Montefiore ait répondu ou non, ce sentiment n’est pas précisé.

Afin de se tenir à l’écart du township méchant, Montefiore, en août 1836, acheta pour 20 livres sterling une propriété de 346 acres aux chefs maoris, Ware Rahi, Pau, Pokerehu et Tupunapara. Située dans la baie de Manawa, du côté est de la péninsule de la baie des Îles, la propriété, bien qu’étant un point d’eau, était si éloignée de la ville que Montefiore a pu trouver l’isolement souhaité.

Quand, en 1838, d’autres propriétés de plus petite taille, achetées à peu près au même prix, atteignirent une valeur de 4000 livres sterling et les terrains situés le long du front de mer à Korororareka, en raison de la vive concurrence, furent vendus à des prix équivalents à ceux des terrains des grandes villes européennes, soit à 3 livres le pied, la station de Montefiore ne valait que 47 livres sterling et, en gentleman, il se distingua volontairement de la canaille.

La nature agitée de Polack l’a incité en mars 1836 à partir pour Sydney pour une période prolongée, emmenant avec lui, comme d’habitude, son serviteur natif, Puhi.

Il ne pouvait pas rester longtemps au même endroit à son retour. Au début de 1837, il revint à Hokianga où il fut profondément impressionné par les progrès réalisés par les missionnaires wesleyens dans l’amélioration des normes des autochtones. Leurs efforts ont été quelque peu entravés à l’époque par une croisade parmi les indigènes, qui aurait été introduite par un capitaine de navire, mais qui, selon Polack, aurait été propagée par un sectaire chrétien.

Le mouvement, appelé Papahuriha, a inculqué aux indigènes la croyance qu’en criant le mot magique, signifiant « Père dans les cieux », aucun mal ne lui serait fait, quoi qu’il fasse. Ses adhérents ont également observé le samedi comme le sabbat. Facilement excités, les indigènes ne couvraient pas leurs différences religieuses par la tolérance, mais, d’une manière tout à fait anti-chrétienne, ils se battaient avec une fureur féroce contre chacune des autres.

Ayant gagné en popularité parmi les indigènes Hokianga qu’il avait connus auparavant, Polack s’est vu offrir la fille d’un chef comme épouse. Sans doute le chef pensait-il avoir honoré Polack, car les indigènes étaient très stricts dans leurs coutumes à l’égard du mariage, et à travers lui une chefferie conférait son rang et ses biens à son mari. Aucune incitation ne permettrait à Polack d’accepter.

Peu de temps après, il décida d’abandonner sa vie d’aventurier en Nouvelle-Zélande, au moins temporairement, et, le 15 mai 1837, il partit pour l’Angleterre.

Quelques mois après l’arrivée de Polack à Londres, la Chambre des Lords nomma une commission spéciale pour enquêter sur l’état des îles de Nouvelle-Zélande.

Les rumeurs selon lesquelles les Français avaient l’intention d’annexer les îles étaient très répandues. De plus, le Baron Charles de Thierry était enfin arrivé à Sydney et avait écrit « au peuple blanc de Nouvelle-Zélande » que le premier mercredi de chaque mois « six hommes respectables, préalablement sélectionnés par le corps des colons, se réuniront pour délibérer avec le Baron de Thierry sur toutes les questions liées au bonheur et à la prospérité de la communauté ».

Il a promis une existence utopique avec l’égalité raciale, la liberté religieuse, la gratuité des soins médicaux et l’absence d’impôts. Malheureusement pour lui, il n’a pu persuader le capitaine d’aucun navire de l’emmener en Nouvelle-Zélande et il est resté à Sydney pendant plusieurs mois.

Enfin, il réussit à inciter un skipper américain et à l’y obliger et, avec un entourage de quatre-vingt-treize des racailles de la Nouvelle-Galles du Sud, il s’embarque pour Hokianga. Il a été profondément déçu de sa réception. Tous les Européens ont considéré son arrivée comme la meilleure blague néo-zélandaise du jour.

Kendall, le catéchiste, congédié quelque temps auparavant par la Church Missionary Society, avait disparu avec son argent et les Maoris refusèrent de reconnaître sa prétention à 40 000 acres. Après de nombreux marchandages, Nene, le chef maori qui avait accompagné Hongi en Angleterre, accorda à de Thierry 300 acres, et sur cette petite parcelle de terre, il hissa solennellement son drapeau discrédité et établit son royaume Lilliputien.

Bien que le gouvernement britannique ait aussi pu considérer les affirmations de Thierry comme fantastiques, l’avis croissant que la Nouvelle-Zélande recevait rendait impératif que le gouvernement prenne une décision concernant sa politique.

Les pressions exercées sur le gouvernement provenaient également d’une autre source, la New Zealand Land Company, dont Edward Gibbon Wakefield était le principal instigateur.

La première association néo-zélandaise a été créée à Londres en 1825.

Il envoya une expédition avec une soixantaine de colons en Nouvelle-Zélande, mais lorsqu’il arriva à Hokianga, un haka indigène pour accueillir les invités terrifia tellement les colons, qui le prirent pour une danse de guerre, que tous, sauf quatre, insistèrent, selon les termes du contrat, pour les transporter en Angleterre car ils ne voulaient pas rester.

En 1837, une autre association néo-zélandaise fut créée sous la présidence de Francis Baring et avec un comité composé principalement d’anciens membres et comprenant certains des membres actifs dans la colonisation de l’Australie du Sud sous le régime de Wakefield.

Wakefield a été impressionné par le surstockage du marché du travail en Angleterre qui a causé le chômage et les bas salaires parmi les classes ouvrières. Il désapprouvait davantage la concurrence entre les classes employeuses. Pour soulager la concurrence entre eux, il croyait que l’émigration vers les colonies devait être conçue pour attirer les capitaux et certaines des personnes elles-mêmes qui avaient des capitaux à investir.

Il pensait que la clé du problème était la méthode de vente des terres. Le système par lequel les concessions de terres étaient données gratuitement ou vendues à très bas prix avait l’inconvénient de créer des propriétaires terriens sans ouvriers pour travailler le sol. Cela rendait les colonies peu attrayantes pour les capitalistes qui « n’aiment pas travailler de leurs propres mains », mais « aiment diriger avec leur tête les travaux des autres ». Les subventions gratuites sans restriction ont également créé un peuplement dispersé qui a produit un type de vie peu cultivé et peu attrayant pour les classes supérieures britanniques.

Le stratagème de Wakefield proposait la vente du terrain à un prix suffisant et uniforme, fixé à un prix suffisamment élevé pour que l’acheteur ait besoin de la possession du capital.

Le coût uniforme par acre pour toutes les terres assurerait que les meilleures zones soient aménagées en premier ; ce n’est que lorsque les meilleures terres se seront améliorées et auront pris de la valeur que les terres les plus pauvres seront acceptées. Ainsi, la dispersion serait découragée et le pays se développerait progressivement. Les ouvriers seraient attirés par les passages gratuits fournis par l’argent provenant de la vente des terres et par l’offre de salaires élevés qui leur permettrait d’acheter leurs propres propriétés après un certain nombre d’années de service fidèle.

Curieusement, Wakefield a décrit son plan dans une brochure intitulée A Letter from Sydney. Il n’avait jamais été en Australie à cette époque. C’était une écriture imaginative composée dans la prison de Newgate.

À l’âge de vingt ans, Wakefield s’est marié avec une héritière qui était pupille de la chancellerie, mais qui a été pardonnée par le Lord Chancellor. Six ans après la mort de sa femme, qui lui a laissé deux enfants, il a enlevé, avec son frère Guillaume, une héritière encore à l’école et qu’il ne connaissait pas, et l’a épousée sous de fausses représentations. En prison après sa condamnation pour ce crime, il a étudié la colonisation et, après sa libération, son plan a attiré de nombreux hommes riches de Grande-Bretagne. En raison de ses antécédents, il a dû travailler en coulisse, un rôle pour lequel son flair pour la manipulation et la propagande lui convenait parfaitement.

Lord Glenelg était prêt à accorder à l’Association néo-zélandaise une charte de colonisation à condition que les chefs maoris y consentent et que l’Association souscrive un certain montant de capital avant de prendre l’autorité.

Un membre éminent de l’Association, Lord Durham, avec qui Wakefield était lié dans la colonisation du Canada, refusa la condition monétaire au nom de ses collègues au motif que l’Association « ne courrait aucun risque pécuniaire et n’accepterait aucun avantage financier ».

Cependant, lorsqu’en 1838, Lord Durham, gouverneur de la Nouvelle-Zélande, forma la New Zealand Land Company, dans le but d’employer des capitaux pour l’achat et la revente de terres en Nouvelle-Zélande et de promouvoir l’émigration vers ce pays, le gouvernement fut de nouveau obligé de nommer un autre de ses innombrables comités spéciaux pour enquêter sur la situation dans les îles de la Nouvelle-Zélande.

Joseph Barrow Montefiore et Joel Samuel Polack, alors en Angleterre, ont tous deux témoigné devant le tribunal.

Dirigée par la Chambre des Lords, elle a ouvert ses portes le 3 avril 1838. Les membres du Comité ont reconnu la différence de qualité pour agir entre Montefiore et Polack, étant donné qu’un seul autre témoin, à l’exception de Montefiore, parmi un certain nombre de témoins, était intitulé Esquire. Polack n’a gagné que le titre de Monsieur. Interrogé de près sur son expérience en Nouvelle-Zélande, Montefiore estime que l’île du Nord devrait être reprise par l’Empire britannique, même s’il estime que ce ne sera pas une tâche facile.

Il n’a pas favorisé les missionnaires car il n’avait jamais entendu parler de leur utilité, bien qu’ils aient pu faire quelque chose de bien qu’il ne connaissait pas. Ils s’enrichissaient et possédaient de vastes étendues de terre. Une observation intéressante de la sienne concernait les indigènes qui, dit-il, n’aimaient pas le goût de la chair humaine, mais la mangeaient seulement en gage de victoire.

En l’absence d’état de droit en Nouvelle-Zélande, on ne sait rien des atrocités perpétrées contre les Maoris ou parmi les Blancs eux-mêmes. En raison des mauvais caractères de la région, rien ne pourrait être pire que la baie des Îles. La réputation des Blancs était si mauvaise qu’il croyait n’importe quelle histoire racontée à leur sujet.

Le comité restreint a interrogé Polack de plus près que Montefiore. Un doute quant à la bonne foi de Polack a prévalu, et peut-être un peu de préjugé, bien que le Comité ait reconnu que la durée du séjour de Polack en Nouvelle-Zélande et sa capacité de parler la langue maorie lui permettaient de parler avec une certaine autorité.

Il a suggéré que si la Grande-Bretagne annexait le pays, une allocation régulière devrait être versée aux chefs maoris dont les terres avaient été achetées.

Il ne s’opposait pas à ce que les autochtones possèdent des armes à feu, et croyait que cela diminuait les pertes de vies humaines parmi eux. La seule façon d’arrêter les guerres entre les Maoris serait que les Européens emploient les autochtones.

Lui aussi ne favorisait pas les activités de la Church Missionary Society, mais admirait le travail des Wesleyans. Lorsqu’on lui a demandé s’il y avait beaucoup de Juifs en Nouvelle-Zélande, il a d’abord répondu qu’il ne connaissait personne d’autre que lui-même et John Israel Montefiore, mais il a répondu plus tard que quatre Juifs y vivaient. Évidemment, il voulait dire que les autres ne valaient pas la peine d’être connus.

Quand on lui a demandé si les Juifs avaient érigé une synagogue, il a répondu par un « Non » catégorique. Le Comité spécial l’a ensuite contre-interrogé au sujet de la vente de spiritueux aux autochtones, ce qui avait causé des ravages désastreux parmi eux. Il a nié avoir vendu des esprits aux Maoris. Il a dit qu’il ne vendait que des spiritueux en gros comme tous les autres négociants de la Baie des Îles.

Apparemment, quelqu’un a chuchoté aux membres du Comité une rumeur défavorable concernant Polack, car il a été rappelé et réexaminé.

M. John Downing Towell a ensuite témoigné qu’il avait été en Nouvelle-Zélande comme chirurgien pendant deux mois vers la fin de 1837. Il n’y avait pas rencontré Polack, mais il le connaissait bien en Nouvelle-Galles du Sud. Il connaissait aussi son frère. Lorsqu’on lui a demandé s’il pensait que Polack devait être désigné comme un homme respectable, il a répondu : « Je suis en possession d’un ou deux faits de ma propre connaissance qui me feraient ne pas le croire sur son serment en toutes circonstances. » Il n’a pas exposé les faits.

Polack n’a pas eu l’occasion de défendre sa réputation devant le comité spécial. Lorsque le London Times discuta de l’enquête, il qualifia Polack de « ramification digne et errante de la semence d’Abraham », et l’attaqua sans merci en tant que fournisseur d’esprits.

Profondément offensé, Polack a poursuivi le Times et le jury, après une retraite de quelques minutes seulement, lui a accordé 100 £ de dommages-intérêts pour diffamation, un résultat qui aurait dû donner à Polack une grande satisfaction. Ce n’était pas facile de gagner un procès en diffamation contre le Times.

Sa réputation justifiée, Polack a été élu membre de la Colonial Society à Londres et, la même année, 1838, a publié deux livres précieux et longs, chacun de deux volumes, sous les auspices de Michael Bentley de New Burlington Street, Londres, l’éditeur dans Ordinary to Her Majesty.

Le premier de ces livres s’intitulait New Zealand : Étant un récit de voyages et d’aventures au cours d’une résidence dans ce pays entre les années 1831 et 18S7, tandis que le deuxième livre, de caractère et de contenu similaires, mais excluant ses aventures personnelles, il a appelé, Manners and Customs of the New Zealanders and Remarks to Intending Emigrants.

Ses écrits ont marqué Polack comme un érudit polyvalent et bien informé, car il discute avec une clarté admirable et détaillée pratiquement tous les aspects historiques, géographiques et scientifiques de la Nouvelle-Zélande connus à cette date.

Un récit des premiers voyages d’exploration en Nouvelle-Zélande avance la théorie que Juan Fernandez aurait visité le pays en 1576, avant Abel Tasman.

Les descriptions vivantes de Polack sur les coutumes, les habitudes, les traditions et les différends des autochtones ont aboli bon nombre des craintes et des rumeurs alors courantes concernant les Maoris.

Il n’y a aucun doute sur l’étendue de sa sympathie. Il déplore vivement que les Européens ne soient pas punis pour les crimes qu’ils ont commis contre les autochtones. Il considérait les Maoris comme extrêmement intelligents et rapides à apprendre. Admirables et naturelleùent marins, ils ont ajouté à leur métier par leur excellence en tant que cartographes. Ils ont adopté à la hâte les coutumes européennes à leur avantage et ont appris des voyageurs à l’étranger. Une fois qu’ils l’ont empêché de remonter une rivière en réclamant des droits d’ancrage, tout comme les autorités de Pakeha l’ont exigé à Port Jackson.

Les détails géographiques de la côte, des rivières, des montagnes et des forêts ainsi que les conditions climatiques du pays, prouvent la capacité d’observation de Polack, tandis que ses chapitres sur la faune et la flore et les caractéristiques géologiques du sol font de lui un scientifique hors norme.

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Îles de la Nouvelle-Zélande par Joel Samuel Polack

Pour l’investisseur ou l’immigrant en projet, les détails exacts des industries du lin et de la chasse à la baleine étaient d’une valeur inestimable.

En plus d’une annexe contenant la pétition, avec les noms des pétitionnaires, envoyée au roi Guillaume IV en 1836 et demandant que la Nouvelle-Zélande soit reprise par le gouvernement britannique, et une liste des noms des navires qui ont visité Korororareka et Waitangi en 1836, les livres de Polack ont une conséquence inestimable à cause de ses propres dessins et gravures sur bois qui les illustrent à merveille. Ils nous donnent une impression durable des scènes de la baie des îles et de Korororareka dans les premières années de l’établissement des Blancs en Nouvelle-Zélande.

Joel Samuel Polack ne peut être considéré uniquement comme un pionnier néo-zélandais.

Il a apporté une contribution certaine à sa culture, à la compréhension des Maoris par l’homme blanc, à son annexion en tant que colonie britannique, et a joué son rôle dans sa diffusion dans les pays anglophones et en Europe.

Sa nature aventureuse, ses airs supérieurs et, peut-être, ses origines juives ont peut-être éveillé des préjugés contre lui. Au fond, cependant, il a hérité de l’amour hébreu pour l’érudition au nom de l’étude elle-même.

Dans la préface de son premier livre sur la Nouvelle-Zélande, il déclare qu’il considère qu’il est du devoir de chaque individu d’apporter, dans la mesure de ses possibilités, une contribution au trésor général de la connaissance ».

Fin du chapitre 6

Chapitre 1 : Les Marins Juifs
Chapitre 2 : Les juifs arrivent en Hollande
Chapitre 3 : Les Maoris et le Mousquet
Chapitre 4 : Les premiers pionniers juifs
Chapitre 5 : Joël Samuel Polack

A suivre…

Dossier : L’HISTOIRE DES JUIFS EN NOUVELLE-ZÉLANDE – RABBI LAZARUS MORRIS GOLDMAN 1907–1960 – Rabbi de la congrégation hébraïque de Melbourne.

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