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Devenu officier SS derrière les lignes ennemies, le travail de Brickman consistait à surprendre les nazis qui tentaient de fuir l’Allemagne pour l’Amérique du Sud.

Haim Brickman n’avait que cinq ans lorsqu’il a appris que son beau-père était un officier nazi.

C’était dans les années 1960, et la nouvelle famille reconstituée venait de s’installer dans la banlieue de Philadelphie pour la carrière universitaire du beau-père de Haim William.

En fouillant dans des cartons au sous-sol, Haim découvrit un uniforme SS, des insignes d’officier, des drapeaux nazis, des documents en allemand et, pire encore, une photo de son beau-père en uniforme nazi.

Choqué par ce qu’il avait trouvé, Haim monta l’escalier du sous-sol, l’esprit en ébullition. Ma mère aurait-elle pu épouser sans le savoir un nazi? Que nous cache-t-il d’autre? À quels crimes était-il impliqué?

Haletant et essoufflé, Haim entra dans la cuisine et cria: «Maman, papa est un nazi!»

La mère de Haim sourit. C’était le moment où il a appris le grand secret de sa famille.

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William Brickman, à l’extrême droite, avec ses collègues, en uniforme nazi

Haim est mon oncle. Je connais son beau-père depuis quelques années maintenant, et chaque année, je me souviens de son passé le jour de la commémoration de l’Holocauste. Cette année, cependant, j’ai décidé de me pencher sur la question. J’ai rassemblé d’innombrables documents dans des archives personnelles et quelques institutions en Israël et aux États-Unis.

Naturellement, tout n’a pas été préservé intégralement. Certaines histoires manquent de détails, alors que dans d’autres, il existe des divergences entre les divers documents et les souvenirs d’enfance de Haim. Mais néanmoins, ce que j’ai pu apprendre constitue une histoire fascinante et inspirante.

C’est l’histoire incroyable de William Zeev Brickman, professeur d’éducation, espion américain et émissaire derrière le rideau de fer.

William Wolfgang Brickman est né en juin 1913 à Manhattan, fils de Shalom-David, juif allemand, et de Lahia-Sarah, femme juive originaire de la ville polonaise de Jedwabne, le site infâme où les habitants polonais ont assassiné leurs voisins juifs.

En tant que membre d’une famille juive orthodoxe, Brickman parlait principalement le yiddish à la maison, tout en apprenant l’anglais et d’autres langues dans la rue. Son père est décédé lorsqu’il était jeune, apparemment à la suite d’une hernie ombilicale auto-infligée dans le but d’éviter le retour de l’armée en Europe.

William était un garçon imposant et dynamique. Lorsqu’il s’est inscrit à l’université, il a décidé de jouer prudemment et de jouer un rôle majeur dans quelque chose pour laquelle il savait qu’il serait bon. Avec une formation en allemand et en yiddish, il a décidé de s’inscrire aux programmes d’allemand et d’éducation de la City University of New York.

Agent 004

Pendant les années 1930, Brickman obtint son doctorat en allemand, en latin et en éducation, réussissant à surmonter l’hostilité et souvent l’antisémitisme de certains membres du personnel académique.

Sa connaissance du yiddish depuis son domicile et son goût des langues en général lui ont permis de développer une grande expertise dans un certain nombre de langues, y compris la maîtrise complète de divers dialectes locaux. Selon son curriculum vitae, il pouvait lire 20 langues européennes, en plus du latin et du grec ancien, trois langues asiatiques et deux langues africaines.

À la fin des années 1930, Brickman connut une carrière universitaire florissante, mais la Seconde Guerre mondiale éclata et compromit ses plans.

En mars 1943, un an après l’entrée en guerre des États-Unis, il fut enrôlé dans l’aviation en tant qu’historien et expert en langue allemande. Dans une lettre de recommandation pour un cours d’officier, le commandant direct de Brickman à sa base de Fort Worth, au Texas, le décrit comme « un érudit devenu soldat, qui a fièrement fait la transition de la vie civile à la vie militaire ».

Brickman avait demandé à être nommé officier des unités de guerre médicale ou chimique de l’armée de l’air. Tout laisse à penser qu’il a été convaincu que la guerre servirait en quelque sorte de continuation de sa carrière universitaire, mais une fois encore, le destin aurait d’autres projets.

Brickman a été envoyé au Bureau des services stratégiques, l’agence de renseignement américaine qui deviendra plus tard la CIA.

À la fin de 1944, à la suite de l’invasion du nord de la France par les alliés, il était clair que la disparition du Troisième Reich était une question de temps. L’armée américaine était à l’affût des germanophones lorsque le nom de Brickman a été cité. Il a été convoqué à des entretiens qui lui ont été présentés comme visant à déterminer s’il conviendrait bien aux forces d’occupation en Allemagne après la guerre.

Brickman était censé servir dans le service postal des forces d’occupation, où sa connaissance de l’allemand serait considérée comme un avantage, ont-ils déclaré. Il a obtenu de bonnes notes aux examens de langue et a été accepté pour le rôle. Il ne le savait pas à l’époque, mais sa vie paisible allait devenir beaucoup plus intéressante.

Selon les documents militaires, Brickman serait affecté à la 970e division du US Counter Intelligence Corps, qui opérait dans les territoires libérés afin de capturer les agents nazis restés à la maison.

Entre janvier et février 1945, Brickman suivit un cours de renseignement à la base de Fort Ritchie dans le Maryland, en préparation de son affectation en Allemagne libérée. Selon Haim, à ce stade, il y avait un autre changement dans les plans – Brickman a été envoyé au Bureau des services stratégiques, l’agence de renseignement américaine qui deviendra plus tard la CIA.

Au début, Brickman était alarmé. Au-delà des difficultés d’être en poste à l’étranger, il ne voulait pas laisser sa mère, seule et souffrant d’une maladie grave. En tant que juif orthodoxe, il craignait également de ne pouvoir maintenir son mode de vie religieux dans le cadre d’une telle mission. Néanmoins, Brickman serait bientôt identifié comme étant l’agent 004. Plus tard, ses proches blaguèrent que Brickman avait en fait précédé l’agent 007, autrement dit James Bond.

Mise en place du piège

Le service dans l’OSS était particulièrement difficile et l’unité de Brickman devait être stationnée en Allemagne, derrière les lignes ennemies, dans le crépuscule du Troisième Reich. Leur objectif: capturer des officiers supérieurs SS qui tentaient de s’échapper, fuyant la capture.

Le plan était de parachuter dans la zone frontalière entre l’Allemagne et la Tchécoslovaquie d’alors – une zone connue pour être un centre dirigé par les nazis pour fuir le pays, notamment en Argentine, et se faire passer pour un officier supérieur afin d’attraper ceux qui tentaient de fuir. .

Pour des raisons qui restent obscures, au lieu de se parachuter, les forces ont traversé la frontière à pied et se sont installées à Regensberg, en Allemagne. Cela a été facilité par le fait que les forces alliées avaient déjà fait des progrès significatifs et que la bataille de Berlin était déjà bien avancée.

Les Allemands ont commencé à détruire des documents et des archives, et le chaos qui régnait rendait impossible la vérification de l’identité d’agents se faisant passer pour des officiers nazis, leur permettant ainsi de mener à bien leurs missions.

Son unité a offert aux officiers nazis un moyen de sortir du pays, les a interrogés puis a déjoué leurs plans d’évasion.

Les documents militaires officiels que j’ai trouvés lors de la recherche dans cet article n’apportent aucune information ou détail sur cette période. Tout ce que je sais, c’est ce que Brickman lui-même a dit à propos de cette époque lors de conversations avec son beau-fils. Selon Brickman, son unité a offert aux officiers nazis un moyen de sortir du pays, les a interrogés et a déjoué leurs plans d’évasion. Leur hypothèse de travail était que les seules personnes dans la région ayant les moyens et le désir de quitter l’Allemagne seraient des officiers supérieurs de la SS et de la Wehrmacht.

Leur méthode ressemblait à ceci: certains des agents de l’unité allaient en public, principalement dans les bars fréquentés par les officiers nazis. Après avoir donné l’impression qu’ils avaient bu, les agents se vantaient de pouvoir aider ceux qui avaient l’argent à fuir le pays pour l’Amérique du Sud. Quand quelqu’un se tournait vers les agents et leur demandait de l’aide, ils les dirigeaient vers une cabine spécifique où l’agent disait qu’ils trouveraient un officier nazi ayant les relations et la capacité de les faire sortir du pays.

La nuit, les nazis arrivaient à la cabane où un secrétaire leur souhaitait la bienvenue et leur posait quelques questions sur l’endroit où ils servaient, leur classement, etc. La secrétaire appellerait alors Brickman, qui l’attendrait dans le bureau à l’intérieur.

Brickman serait vêtu de treillis SS, portant sur son épaule l’insigne d’un grade militaire supérieur à celui de son invité.

Selon Haim, son beau-père «s’est assuré de ne pas aller trop loin dans les choses. Il voulait rester crédible, mais il voulait être plus âgé que le nazi afin de lui obéir et de le traiter avec respect. « 

Dans sa conversation avec le nazi, Brickman enquêterait sur le policier pour ses actions dans la guerre et les lieux où il avait servi, avant de convenir d’un paiement pour son évacuation. Finalement, Brickman lui enverra un point de rendez-vous à la frontière tchécoslovaque et une date convenue à laquelle un groupe se préparera à partir pour l’Amérique du Sud.

Quand cette date arrivera, les officiers nazis se présenteront au point de rendez-vous. Mais au lieu de trouver leurs guides pour le voyage hors du pays, ils trouveraient d’autres agents de l’OSS, qui les prendraient en otage et les transféreraient dans des prisons alliées. D’autres officiers supérieurs ont été emmenés à Nuremberg.

Dans un cas, l’unité de Brickman avait été informée de la présence d’officiers SS de très haut rang dans l’un des villages de la région et les agents se sont mis en route pour l’arrêter.

Brickman entra dans la pièce et lui donna deux minutes pour faire ses bagages avant de partir. Le policier a protesté, affirmant qu’il possédait de nombreux biens et avait besoin de plus de temps. Brickman a précisé que s’il n’était pas prêt, il serait arrêté et traîné nu dans les rues. Deux minutes plus tard, l’officier était prêt.

Brickman était impliqué dans une mission visant à attraper Martin Bormann, l’un des chefs du régime nazi allemand.

Alors que les alliés soupçonnaient qu’il était pendu autour de la frontière tchécoslovaque, aucune photo de lui n’était disponible, il n’a donc pas pu être identifié. Brickman arriva au village natal de Bormann et localisa l’école qu’il avait fréquentée. C’est là qu’il a trouvé une photo de Bormann qu’il a distribuée à ses collègues. Selon le récit de Haim, son père aurait réussi à se rendre au village où Bormann s’était apparemment caché, bien qu’il n’ait finalement pas réussi à l’attraper.

Après la guerre, Brickman a repris le travail avec les services de contre-espionnage, où il a été nommé responsable du district de Deggendorf en Allemagne. À un moment donné, il était affecté à l’unité de sécurité chargée de sécuriser la zone où se déroulaient les procès de Nuremberg en 1945. Dans ce rôle, Brickman déguisé tenterait d’infiltrer le site en civil, dans le but de révéler les faiblesses de le système de sécurité là-bas.

De temps en temps, lorsqu’il se promenait dans les cellules des nazis, il rencontrait un prisonnier qu’il avait aidé à capturer. Il en profiterait pour retirer son chapeau militaire et révéler sa kippa dessous. «Il voulait leur montrer que le destin avait été inversé et que les victimes étaient devenues les maîtres», a déclaré Haim.

Dans les mois qui suivirent la guerre, Haim servit souvent de témoin lors de cérémonies de mariage juives pour les survivants des camps de concentration conduites par un rabbin de l’armée américaine.

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William Brickman debout devant une affiche antisémite en Union soviétique

Brickman s’est fixé comme objectif de collecter le plus de matériaux possible de l’époque nazie pendant son séjour en Allemagne d’après-guerre, afin de les conserver et de les documenter à des fins de mémoire historique.

Parmi ces documents, dont certains se trouvent maintenant au mémorial et au musée de l’Holocauste Yad Vashem à Jérusalem, d’autres se trouvent maintenant dans les archives de l’Université Brown, l’un d’entre eux pouvant contenir une collection de dossiers et de pamphlets de l’époque nazie.

Il existe également une copie de la plate-forme de campagne du parti nazi de 1933, de nombreux projets de loi du Reichsmark, divers limericks et documents de tous les jours distribués par le régime.

L’une des découvertes les plus importantes que Brickman ait réussi à emporter d’Allemagne est un élégant album produit par la Gestapo qui détaille les différentes méthodes de torture utilisées par la police secrète.

L’album a été donné aux archives de Yad Vashem en 1960, avec des uniformes, des drapeaux, des épinglettes, une collection de timbres et divers autres articles de cette période.

Cartes postales derrière le rideau de fer

À sa sortie de l’armée en avril 1946, Brickman retourna dans la filière universitaire. Il a étudié avec le philosophe bien connu John Dewey et, au cours des années 1950, a enseigné au département d’éducation de l’Université de New York, où il a dirigé le programme d’histoire du département. En 1960, il a été muté à l’Université de Pennsylvanie où il a dirigé le département d’éducation comparée.

Brickman a 25 arrière-petits-enfants qui résident en Israël.

Profitant de sa connaissance de diverses langues, les recherches de Brickman portaient sur la comparaison de différents systèmes éducatifs à travers le monde. Il a écrit des dizaines de livres sur l’éducation, publié des dizaines d’articles dans des périodiques et des magazines juifs et a publié un journal dans le domaine.

En 1958, Brickman épouse Sylvia Mann, fille d’une famille de Jérusalem qui a immigré aux États-Unis.

Mann était divorcé avec deux enfants, Haim et sa soeur Simcha. C’est au début des années 1960, lorsque Brickman est devenu membre du corps enseignant de l’Université de Pennsylvanie, que la famille a déménagé dans cette maison de Philadelphie, emportant avec elle la vaste collection de livres et d’objets divers de William qui exposerait Haim à son passé.

Selon Haim, William n’a pas beaucoup parlé de cette période de sa vie. Mais Haim se souvient que son beau-père l’embarrassait à chaque fois qu’ils allaient voir un film de James Bond. «Il éclaterait de rire au milieu du film. Cela m’a vraiment embarrassé en tant qu’enfant », a déclaré Haim.

Brickman est mort aux États-Unis en 1986 et a été enterré à Jérusalem.

Il a maintenant 25 arrière-petits-enfants qui résident en Israël. Lors de ses funérailles, il a été félicité pour sa contribution à l’éducation juive aux États-Unis et ses efforts pour obtenir un financement fédéral des écoles juives.

https://www.aish.com/jw/s/The-Orthodox-Jew-in-SS-Uniform.html?s=mpw

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