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La plus grande catastrophe de la communauté juive en exil au Moyen Âge a été la série de persécutions et d’expulsions des juifs espagnols et portugais vers la fin du XVe siècle.

Le rabbin Abraham Zacuto, célèbre auteur de « Sefer Hayuhasin », la première véritable chronique juive, a été l’une des grandes lumières d’ Israël destinée à traverser toutes les étapes de ce drame tragique.

Le rabbin Abraham Zacuto est né à Salamanque vers le milieu du XVe siècle. Les conditions étaient alors réunies pour la terrible tragédie qui devait détruire le plus grand centre culturel juif en exil.

Une campagne organisée de la part de l’Église catholique pour exterminer le judaïsme commençait à prendre forme.

Salamanque, le siège de beaucoup d’études chrétiennes et juives, était relativement calme et les Juifs étaient autorisés à exercer leurs activités commerciales et professionnelles. La famille des Zacutos appartenait à la noblesse juive et le jeune Abraham eut toutes les chances d’acquérir une éducation juive approfondie sous la direction du célèbre rabbin Isaac.Aboab, avec qui il a ensuite émigré au Portugal.

En même temps, le brillant jeune noble juif reçut une éducation laïque qui en fit une figure remarquable parmi les jeunes érudits chrétiens de son époque.

Zacuto est rapidement devenu un excellent mathématicien et astronome.

Grâce aux efforts de l’évêque de Salamanque, grand amateur d’astronomie, le rabbin Abraham Zacuto s’est vu confier la chaire d’astronomie et de mathématiques de l’ancienne université de Salamanque.

En guise de gratitude, le rabbin Abraham Zacuto lui a consacré son premier et le plus célèbre ouvrage astronomique intitulé « Biur Luhoth », écrit en excellent hébreu érudit. Il fut immédiatement traduit en latin par « Almanac Perpetuum » et fit une impression immense sur le monde universitaire. Ce travail avait une grande valeur pratique, car il fournissait un outil indispensable aux découvreurs et aux voyageurs du monde qui étaient sur le point d’ouvrir la nouvelle ère de l’exploration.

Jusque-là, quiconque partait pour un voyage devait suivre les anciennes routes le long des côtes de la Méditerranée ou d’autres routes maritimes connues, car rien ne pouvait guider un voyageur en haute mer.

L’almanach de Rabbi Abraham Zacuto était un calendrier concis des constellations des sept planètes.

Après sa publication, aucun des célèbres découvreurs n’a pu se passer de cet Almanach de l’astronome juif. Avec l’aide de cet almanach, ils ont pu quitter les routes habituelles et s’aventurer dans des mers inconnues à la recherche de nouveaux horizons.

Rabbi Abraham Zacuto est devenu célèbre pour cet important travail. Les grands astronomes du monde entier ont correspondu avec lui et lui ont demandé conseil et avis.

Après plusieurs années d’enseignement fructueux à l’Université de Salamanque, le jeune rabbin a été appelé à la Haute Université de Saragosse, où un cercle encore plus grand d’érudits était assis à ses pieds pour écouter ses conférences sur les mathématiques et l’astronomie.

Lorsque la grande tragédie de 1492, l’expulsion des Juifs d’Espagne, fut décrétée par le cruel Ferdinand et Isabella encore plus cruelle, on promit à Rabbi Abraham Zacuto les plus grands honneurs et une abondance de richesses s’il abandonnait sa foi juive. Les hauts dignitaires de l’Église lui ont offert leur patronage.

Rabbi Abraham Zacuto, cependant, était un Juif profondément pieux. Jamais auparavant, dans sa brillante carrière, il n’avait abandonné un iota de sa foi. Il avait toujours trouvé beaucoup de temps pour l’étude et l’enseignement du Talmud parmi ses frères juifs à Salamanque et à Saragosse. Il a donc rejeté toutes les offres de richesses et d’honneurs pour la trahison du judaïsme.

Volontiers, Zacuto a partagé le sort de centaines de milliers de Juifs malheureux qui ont dû tout laisser derrière eux à la recherche de nouveaux rivages.

Plus de cent mille Juifs espagnols avaient obtenu l’autorisation d’entrer au Portugal, au moins temporairement, après avoir versé d’importantes sommes d’or au roi cupide Jean II. Non pas que ce monarque soit un plus grand amoureux des Juifs que ses ennemis personnels, les dirigeants de l’Espagne. Mais les espoirs d’une grande partie de la richesse des Juifs espagnols l’avaient amené à leur accorder un refuge temporaire.

Rabbi Abraham Zacuto était parmi ceux qui sont entrés au Portugal. Il s’installa à Lisbonne, où plusieurs astronomes et médecins juifs célèbres l’avaient invité à les assister à la cour.

A peine arrivés au Portugal, les immigrés espagnols appauvris ont été durement frappés par des épidémies qui les ont tués par milliers. Le cruel roi Jean a utilisé cette occasion et les protestations de la population fanatique pour débarrasser le pays des réfugiés détestés. Il leur a fourni des navires pour traverser les mers vers de nouveaux pays. Cependant, ces personnes malheureuses ont été assaillies par les conditions les plus pénibles. Ils ont dû partir en mer sans suffisamment de nourriture; ils n’étaient pas autorisés à débarquer dans un port ou à prendre des provisions. Ainsi beaucoup ont péri en mer.

Seul un petit pourcentage est reparti sans rien faire et s’est installé en Afrique ou dans un autre pays.

Le rabbin Abraham Zacuto ressentait une dette de gratitude envers le Portugal qui lui avait offert, à lui et à plusieurs de ses frères, un refuge après la cruelle expulsion d’Espagne. Il attend avec impatience des années de service dévoué au pays de son refuge et à son peuple, que sa position à la cour lui permettra de rendre.

À cette époque, Vasco de Gama travaillait sur son projet de naviguer vers l’Inde fabuleusement riche. Le roi Jean avait déjà joué avec cette expédition proposée. Le roi Manuel s’y est pris sérieusement. Parce que le rabbin Abraham Zacuto l’avait soutenu à la cour avec toute son influence et sa persuasion, Vasco de Gama fut finalement chargé de son voyage.

Pour ce long voyage, Vasco de Gama, qui avait un capitaine juif nommé Gaspar, utilisa un astrolabe construit en métal au lieu de bois, à la suggestion du rabbin Abrabam Zacuto. Grâce aux tables et à l’astrolabe de ce sage astronome, le voyageur de renommée mondiale a pu planifier son voyage à travers l’océan, en se guidant par les étoiles.

Cependant, le rabbin Abraham Zacuto fut mal récompensé pour ses grands services rendus à la cour et à la terre. Le destin a porté un nouveau coup cruel à ses frères persécutés et, bien que Rabbi Abraham puisse y échapper à l’abri de la cour, il a choisi de le partager avec eux.

La situation est survenue lorsque le roi Manuel du Portugal a demandé la main de la fille de Ferdinand et d’Isabelle d’Espagne, aussi cruelle que ses parents. Par ce mariage, les deux maisons royales, si hostiles dans le passé, ont cherché à associer leurs pays en un puissant empire catholique.

Comme condition de ce mariage, les dirigeants d’Espagne ont demandé au roi Manuel de suivre leur exemple dans la persécution des Juifs et de s’unir à eux contre le roi de France.

L’espoir d’hériter de la couronne d’Espagne était une trop grande tentation pour le roi instable du Portugal. Il a abandonné son ami le roi Charles VII de France et a trahi ses fidèles sujets, les Juifs.

Le 30 novembre 1496, le contrat de mariage entre les deux maisons royales est signé. Vingt-quatre jours plus tard, le roi Manuel signa le décret fatal selon lequel tous les Juifs et les Maures vivant sur son territoire devaient accepter la religion catholique ou quitter le pays sous peine de mort.

Afin de soulager quelque peu sa conscience, le roi Manuel a fixé à dix mois la date limite pour l’expulsion, soit le mois d’octobre suivant. Cela permettrait aux Juifs résolus de choisir l’expulsion plutôt que de trahir leur foi pour se préparer à quitter le pays par bateau, car il n’y avait pas d’autre issue.

Le décret, arrivé si tôt après l’expulsion d’Espagne, fut un coup dur pour les Juifs sans défense. Mais la période de « grâce » de dix mois leur a donné l’espoir que le roi Manuel pourrait encore changer d’avis et les laisser tranquilles. Entre-temps, leurs dirigeants, parmi lesquels le rabbin Abraham Zacuto, ont fait de leur mieux pour user de leur influence auprès du monarque, mais ce fut en vain. Au contraire, le roi Manuel était irrité par le fait que peu de Juifs profitaient de son offre « généreuse » qui permettait à tout Juif de sauver sa maison et sa vie aux dépens de sa religion.

Le roi Manuel fut en outre influencé par son médecin personnel, Antonio, un apostat dont le nom juif était Levi ben Shem-Tov. Ce traître avait écrit un traité contre ses anciens frères et s’était efforcé de forcer les Juifs à trahir leur foi comme il l’avait fait. Il a incité le roi à prendre des mesures énergiques contre les Juifs obstinés.

La première étape consistait à fermer toutes les synagogues et les écoles. Mais les Juifs ont continué à prier et à étudier chez eux, malgré les dangers.

Ensuite, Manuel et Antonio ont donné l’ordre secret de saisir tous les enfants juifs le dimanche de Pâques, de les traîner dans les églises et de les baptiser de force.

Rabbi Abraham Zacuto avait de bons amis parmi les conseillers d’État. L’un d’eux lui a parlé du plan honteux du monarque. Immédiatement, les Juifs ont planifié de cacher leurs enfants et de les garder hors de la rue.

Le roi s’irrita de l’échec de son plan et ordonna à ses troupes de s’introduire de force dans les maisons juives et de faire sortir les enfants. L’un des rares évêques chrétiens qui s’est opposé à cette méthode cruelle décrit les scènes horribles qui se sont déroulées dans les rues de Lisbonne et d’autres villes. Il y avait un tel courage parmi les parents juifs torturés que certains d’entre eux se sont suicidé et ont enlevé celles de leurs enfants. L’héroïsme et la fidélité du peuple juif à leur foi n’ont pas ému le roi et la reine sans cœur. Les soldats ont fait preuve d’un grand zèle dans l’accomplissement de leur mission et sont allés au-delà de l’appel du devoir, car ils n’ont pas saisi que de jeunes enfants, mais des garçons et des filles jusqu’à l’âge de vingt ans. Ceux qui ont résisté ont été tués.

La population juive terrorisée a envoyé une délégation auprès du pape Alexandre VI, avec des présents coûteux, pour le supplier de mettre fin à la cruelle persécution. Le pape Alexandre a demandé au roi Manuel d’agir d’une manière plus humaine envers les Juifs. La situation des Anussim (marranes) baptisés de force s’est quelque peu apaisée, mais c’est tout.

À l’approche de la date de l’expulsion des Juifs, le roi Manuel augmente la pression sur eux avec tous les moyens à sa disposition. Par toutes sortes de tromperies, il a empêché des milliers de Juifs de quitter le pays. Il a autorisé l’utilisation exclusive de Lisbonne comme port de départ, ce qui a entraîné divers retards, jusqu’à ce que beaucoup d’entre eux soient pris au piège avant la date limite. Selon son décret, ces Juifs devaient devenir ses esclaves, à faire comme bon lui semblait. Parmi eux, des milliers et des milliers ont rencontré une mort cruelle. Ils ont refusé d’acheter leur liberté au prix de leur religion.

Par miracle, le rabbin Abraham Zacuto et son fils Samuel ont été parmi les plus chanceux qui se sont sauvés à bord d’un vieux navire qui devait les emmener en Afrique.

Deux fois sur le chemin, ils ont été capturés par des pirates et retenus contre rançon. Ils ont été rachetés par de bons juifs qui ont payé la rançon. Après plusieurs mois de souffrances terribles, Rabbi Abraham et son fils ont atterri à Tunis. Peu de personnes ont survécu à l’expulsion du Portugal.

Il y avait une communauté juive florissante à Tunis à cette époque, sous la direction du rabbin Shimon Duran, pieux et énergique.

Rabbi Abraham Zacuto a été accueilli à bras ouverts. Au cours des prochaines années de paix, le rabbin Abraham Zacuto a écrit son célèbre « Sefer Hayuhasin », une histoire chronologique des Juifs de la création du monde à son époque. Pendant longtemps, il fut l’une des rares sources de l’histoire juive post-biblique, allant de l’exil babylonien au Moyen Âge.

Avant cela, le rabbin Abraham Zacuto avait écrit un supplément au « Sefer Haaruch » de Rabbi Nathan ben Jehiel, un dictionnaire de la langue araméenne. Il est également l’auteur de « Arbaim L ‘ Binah « , un traité sur l’astrologie.

Son séjour en Afrique du Nord n’a pas duré longtemps. La menace toujours croissante d’une invasion espagnole de l’Algérie le poussa à reprendre son état-major de vagabond. En errant d’un endroit à l’autre, le rabbin Abraham Zacuto a finalement trouvé un refuge en Turquie, où le rabbin Joseph Nassi et d’autres Juifs influents ont fourni un nouveau foyer à des centaines de réfugiés espagnols et portugais.

Le rabbin Abraham Zacuto est décédé vers l’an 5275 (1515) sans avoir vu son « Sefer Hayuhasin » publié. Cinquante ans plus tard, le rabbin David Arkish, médecin à la cour turque, l’ a publié , grâce à la générosité d’une riche femme juive. Ainsi, ce travail capital du rabbin Abraham Zacuto a trouvé sa place dans la littérature juive classique et lui a valu une place en tant que grand homme de notre peuple, dont la vie et le travail sont une inspiration éternelle pour nous tous.

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