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Lorsque la ruée vers l’or a commencé à Hokitika en 1865, les Juifs qui ont afflué sur la côte ouest, à leur frais, n’ont pas seulement pensé à leur position matérielle, mais ont aussi prêté attention à leur bien-être spirituel.

Au début, la ville était comme un bidonville. Des milliers de personnes vivaient dans des tentes. Deux cents débits de boissons se trouvaient à l’intérieur d’une petite zone d’au plus un mille de long. Certains d’entre eux avaient des propriétaires juifs.

Ce n’était pas une profession rare pour les Juifs de Londres, qui constituaient la majorité de la population juive d’Hokitika. Les foules s’entassaient dans ces hôtels, où elles payaient trois shillings par nuit pour dormir dans une couverture sur le sol.

Très probablement, les Juifs se rendirent dans les hôtels tenus par leurs coreligionnaires tels que l’Hôtel Shamrock et Thistle dirigé par S. M. Solomon dans la rue principale de la rue Revell, ou l’Hôtel Jacob Wagman’s Shamrock dans la même rue, ou à l’hôtel de Mme Levy ou à l’Adelphi de Raphael et Marks.

Pour s’amuser, ils ont sûrement assisté au grand théâtre en bois qui ouvrait tous les soirs, ou se sont rencontrés au Prince Alfred Oyster Saloon de Levy’s ou au restaurant de W. Wulff. Ceux qui aimaient danser allaient au Phineas Solomon’s Café de Paris.

Au fur et à mesure que les bâtiments s’élevaient, les Juifs s’installèrent dans leurs métiers et professions, principalement comme commerçants dans les rues Revell et Weld.

La vente de tabac semblait être un commerce populaire parmi eux. M. Mendelsson, M. Jaffe, Bernard Mendelsson, Marks and Fuerst, M. Nashelski, Alexander Singer, Isaac Benjamin, B. Falk, Shier et Goodman et Michael Pollock ont été enregistrés comme buralistes. Henry Levy, H. Hyams, Raphael Levy, Hart & Hyams, Hart & Levy, Hart & Levy, John Isaacs, Levi & Raphael, A. Louison and Company, H. L. Marks and Company, et John Solomon ont vendu des provisions et des produits alimentaires.

Les horlogers et bijoutiers étaient représentés par Solomon Shappere, S. et S. Cohen, M. Hayman et J. P. Klein. Parmi les quincailliers, les commerçants généraux, les marchands et les vendeurs de produits de luxe étaient les frères Benjamin, Samuel Myerstein, Behrend Susman and Company, J. Hirsh, Joseph Jacobs, S. Jacobs et Jacob Moses. D. Cashmore, Isaacs and Company et S. Goldston vendaient des vêtements. W. Moss et, plus tard, George Hyman Moss ont dirigé la papeterie, la librairie et le kiosque à journaux locaux. E. N. Marks and Company et D. Isaacs, les agents locaux de prêts et d’argent n’ont jamais manqué d’affaires.

Les frères Cohen, les marchands de meubles, les tapissiers et les ébénistes ont attiré de nombreux clients qui croyaient que leur séjour à Hokitika serait permanent. M. Rehfisch s’occupait de cuir. H. Marks a colporté à Three Mile et à Israel Pollock dans toute la campagne. Pour les clients qui désiraient consulter un avocat juif, Joel Barnett Lewis était disponible.

Lorsque les mines d’or ont été ouvertes dans la campagne de la côte ouest près d’Hokitika, certains des Juifs migrants ont établi leurs entreprises ou succursales dans les nouvelles colonies.

À Stafford Town, H. Marks and Company a ouvert les magasins Beehive, D. et A. Benjamin, les magasins Johnny All-sorts, Joseph Samuels, le dépôt d’articles de fantaisie Little Wonder, et R. Isaacs, la plus grande merveille du monde dans le domaine de la confection de vêtements. Levy et Raphaël étaient commerçants sans étiquettes.

D. Hayman gagnait sa vie comme buraliste et N. Marks comme coiffeur et barbier. Chez Ross, T. Chaim se combinaient le métier de buraliste et celui de coiffeur, tandis que Marks et Wiener travaillaient comme horlogers et bijoutiers.

Le port de Grey, plus tard appelé Greymouth, est apparu aux migrants comme un établissement qui allait devenir permanent, et a attiré les marchands généraux Ralph De Costa and Company, et Cohen and Company pour y établir leurs entreprises.

Hyam B. Davis y a travaillé comme charpentier, Alexander Solomon comme fruitier, Abraham Levinski comme coiffeur et comme artiste photographe. W. et G. Isaacs, Morris Levy, R. Marks et Philip Sternberg ont ouvert des magasins en tant que marchands généraux et marchands de produits de luxe. S. E. Nathan a été commissaire-priseur et agent.

Les jours de grandes fêtes, les Juifs de toutes les parties de la côte ouest se réunissaient à la synagogue de Hokitika dans la rue Tancred, à mi-chemin entre les rues Stafford et Weld et en face de l’église méthodiste.

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Les Juifs locaux s’y rencontraient régulièrement chaque sabbat et chaque fête. Pieux, loyaux et conscients de leurs responsabilités, les Juifs qui vinrent à Hokitika prirent des mesures pour former une congrégation dès leur arrivée, et en août 1865, ils nommèrent B. Marks comme président, J. Moss comme trésorier et M. Harris comme secrétaire.

Ils ont demandé à la Congrégation hébraïque de Canterbury d’intervenir en leur nom et de demander au surintendant des concessions de terrain pour une synagogue et un cimetière. La Congrégation de Canterbury écrivit également aux Juifs de Wellington pour prêter un Sefer Torah à leurs frères de Hokitika.

Comme toutes les autres confessions, la congrégation hébraïque d’Hokitika reçut une concession de terre pour l’érection d’un lieu de culte et, sur le lot 665, les jeunes juifs aventureux construisirent une belle petite synagogue en bois sur des lignes traditionnelles, avec la Bimah au centre et une galerie pour femmes.

La synagogue comptait environ cent vingt-cinq personnes assises. Attrayante à l’intérieur, bien que compacte et haute, elle impressionne aussi à l’extérieur par ses hautes colonnes doriques en bois qui, par sa couleur, en font un bâtiment distinctif dans le canton.

Le surintendant n’a pas non plus hésité à accorder à la communauté minière une parcelle de terrain comme cimetière sur une colline surplombant la mer au nord du village. Heureusement, il n’a pas eu besoin d’être utilisé pendant de nombreuses années.

Le premier enterrement juif à Hokitika eut lieu en 1872.

Craignant que la communauté minière ne se disperse bientôt, les Juifs de Wellington refusèrent de prêter un Sefer Torah à Hokitika, qui dut acheter ses exemplaires à l’étranger. La congrégation a eu plus de chance d’obtenir le prêt d’une autre synagogue nécessaire, un Shofar, que la congrégation de Canterbury lui a gentiment prêté année après année pour les grandes fêtes.

Outre la construction d’une synagogue, les Juifs d’Hokitika n’ont pas tardé à nommer le Révérend Isaac Zachariah comme ministre et Shohet. Beaucoup d’entre eux le connaissaient dans la communauté minière victorienne de Ballarat où il s’était marié et s’était installé après avoir servi la famille Sassoon comme Shohet privé à Bombay.

Probablement son ami, Newman Freidel Spielvogel, une identité Ballarat en vue, l’a incité à quitter l’Inde pour l’Australie. La perspective d’un gagne-pain plus facile dans une commune d’or nouvellement gagné l’a poussé à quitter l’Australie pour la Nouvelle-Zélande.

Son bonheur devait n’avoir aucune limite lorsqu’il inaugura la synagogue le 23 septembre 1867, assisté par le lecteur laïc Alexander Singer.

La tâche de Zacharie l’a mis en difficulté. Sa congrégation était originaire d’Angleterre ou de la région germano-polonaise d’Europe. Il avait l’air étranger, même parmi les étrangers. Originaire de Bagdad, il avait vécu de nombreuses années à Jérusalem. Néanmoins, il a gagné en popularité, car c’était un personnage adorable. Il a lentement appris la langue anglaise et l’idiome, mais ne l’a jamais maîtrisée à fond, de sorte que ses erreurs innocentes l’ont fait aimer de tous.

Afin de satisfaire l’élément anglais, il s’efforça de leur prêcher en anglais, mais ne sachant pas comment écrire la langue, il l’écrivit phonétiquement en caractères hébreux. Sa connaissance des langues orientales s’est révélée utile pour lui-même et pour les tribunaux, où il a souvent servi d’interprète.

Zacharie s’occupait du bien-être spirituel d’un troupeau bien conduit.

Même si Hokitika ressemblait à une ville minière de l’ouest et que sa principale artère, Revell Street, ressemblait à une route typique, étroite, étroite, bordée de bois, délabrée, boueuse et sinueuse, les habitants ne se comportaient pas comme les mineurs de la côte ouest sauvage de l’Amérique. Ils étaient migraants, mais ordonnés et organisés.

Parmi eux, les Juifs étaient un élément qui donnait à réfléchir de façon marquée. Nourris d’une tradition de sobriété, mettant l’accent sur les vertus d’un foyer paisible et d’une vie communautaire, ils ont contribué à l’influence grandissante de la foule qui affluait sur la côte Ouest.

Ils ont contribué à élever les normes de citoyenneté au même niveau que celles que l’on trouve dans les villes établies le long du littoral est de la Nouvelle-Zélande.

Le représentant des villes des Goldfields Towns à la Chambre des représentants était un juif, Julius (plus tard Sir Julius) Vogel. A. Behrend et P. Susman occupent les postes de trésorier et de secrétaire de la Société allemande.

John Lazar, un personnage populaire bien-aimé du canton, a exercé une influence heureuse dans la région. Il combinait les rares qualités d’une dignité immaculée et d’une jovialité pleine d’esprit. En tant que greffier municipal de Hokitika, il était l’homme derrière les coulisses responsable du bien-être et du progrès de l’arrondissement.

En 1873, il est promu trésorier de comté, puis un an plus tard, il est promu trésorier provincial, mais lorsque ce dernier poste devient un poste électif au sein du Conseil provincial, il prend sa retraite. Sur la côte ouest, il a continué son intérêt actif pour la franc-maçonnerie. Il occupait le poste d’ancien Grand Maître de la Grande Loge Provinciale de Westland, et à l’époque était considéré comme le plus ancien franc-maçon en Nouvelle-Zélande. La Loge Lazar, Kumara, porte son nom. Il a installé plus de maîtres dans leurs chaises que tout autre franc-maçon dans le pays.

Une autre personnalité éminente d’Hokitika, Charles Louisson, a contribué à la formation des Volunteers, des First Westland Rifles et du Westland Light Horse dans lesquels il a servi. Bien qu’il ait travaillé comme employé de gare et mineur à Ballarat, il a fait du commerce à Hokitika. À l’occasion, la milice a dû être appelée à intervenir, comme lors de l’incendie désastreux de juillet 1869, qui a commencé au salon de l’huître du prince Alfred de Levy. Ils surveillaient les biens sortis des magasins construits en bois.

Un certain nombre de Juifs ont subi de lourdes pertes dans l’incendie. Les pompiers volontaires d’Hokitika ont travaillé dur pour l’éteindre, et J. Levy, le contremaître de la compagnie de tuyaux, n’a rien fait de plus. Suite à la conflagration, le Conseil municipal a émis une proclamation signée par John Lazar selon laquelle chaque logement et chaque bâtiment devait disposer en tout temps d’un réservoir rempli de cinquante gallons d’eau pour combattre les incendies.

Une autre occasion où les volontaires ont été appelés a eu lieu au moment où Henry James O’Farrell a tiré une balle à Sydney sur le duc d’Edimbourg. Les Fenians d’Hokitika ont transformé l’occasion en émeute. Des citoyens responsables, dirigés par le charpentier juif David Benjamin, formèrent un groupe loyaliste et marchèrent avec des pickhandles et des pelles contre les Irlandais irrités, sympathisants du Home Rule irlandais.

Benjamin a probablement reçu le soutien de son coreligionnaire, le populaire et bienveillant Barney Ballin, un énorme boxeur poids lourd sur les champs aurifères, qui tirait sa renommée du fait qu’il était prêt à accepter n’importe quel combat à tout moment pour n’importe quel montant.

Toute l’effervescence autour d’Hokitika n’a pas duré plus de cinq ans.

En 1870, les mineurs et les gens de métier marchaient en foule. A son apogée, la population était d’environ 50 000 âmes. Au cours des années soixante-dix, le nombre d’habitants est tombé entre 10 000 et 12 000, et à la fin du siècle, moins de 2 000 personnes habitaient dans la ville.

Après quatre ans de service, la Congrégation hébraïque ne pouvait plus se permettre de payer son pasteur, Zachariah, qui est parti pour Christchurch avec des souvenirs heureux de la côte ouest et de ses Juifs. Il n’a pas complètement rompu son lien avec eux. Pour toute circoncision ou toute autre cérémonie religieuse spéciale à laquelle ses services étaient nécessaires, il était appelé à se rendre de nouveau à Hokitika, et à son arrivée, tous les habitants de la ville savaient que quelque chose se passait dans la communauté juive.

Après le départ de Zacharie, Alexander Singer dirigea les offices, et les fidèles venaient de loin pour entendre ses interprétations douces de la liturgie. Il était souvent assisté par John Lazar, qui pouvait non seulement chanter une belle chanson lors d’un concert, mais aussi chanter la liturgie hébraïque ainsi que n’importe quel chantre. Il pouvait aussi prêcher un sermon complet. Dans la synagogue, il exigeait un décorum strict, et malheur à l’adorateur qui avait pris sur lui de chuchoter avec son voisin.

Le seul cours d’hébreu que les enfants de Hokitika recevaient était celui donné par John Solomon après le culte de la synagogue le samedi matin.

Le 9 juin 1879, John Lazar mourut à l’âge de soixante-seize ans, au grand chagrin de tous les Hokitika.

Le plus grand nombre de personnes jamais vu dans une procession funèbre à Hokitika a suivi son cercueil jusqu’au cimetière juif, conduit par la fanfare de la ville, des membres du Conseil Général et des représentants du Gouvernement. Comme marque d’estime, les francs-maçons ont érigé sur sa tombe un grand mémorial qui surplombe les autres pierres tombales de la partie juive du cimetière.

Manquant l’inspiration de Lazar et des familles qui avaient quitté la ville, les membres qui fréquentaient la synagogue pouvaient compter sur les mains d’une seule personne. L’époque où la petite synagogue débordait de fidèles était révolue. Néanmoins, Alexander Singer, devenu colporteur, continua courageusement et ouvrit la synagogue le matin du Festival, en chantant le service avec ses douces mélodies polonaises aux quelques personnes présentes.

A la fin du siècle, seules cinq ou six familles juives vivaient à Hokitika, dont celles de Singer, Pollock, Solomon et Benjamin. La synagogue tombait littéralement en morceaux. La pourriture sèche et les fourmis blanches dévoraient les boiseries, et rien ne pouvait être fait pour y remédier. Les rideaux et les couvertures se transformaient en moisissure et en lambeaux.

L’Arche et le Sifre Torah étaient mieux conservés, et un voyageur en visite, Isaac Van Staveren, le fils aîné du ministre juif de Wellington, chaque fois qu’il arrivait dans la commune, ne perdait pas l’occasion de diffuser les rouleaux de la Loi que lui, le seul fidèle dans la synagogue, pouvait lire dans la Bimah.

Le lieu de culte d’Hokitika était presque devenu un bâtiment fantôme. Le soleil, la pourriture et les fourmis avaient complètement changé de couleur.

Photo de présentation : La commune d’Hokitika dans les années 1870

Fin du chapitre 15

Chapitre 1 : Les Marins Juifs
Chapitre 2 : Les juifs arrivent en Hollande
Chapitre 3 : Les Maoris et le Mousquet
Chapitre 4 : Les premiers pionniers juifs
Chapitre 5 : Joël Samuel Polack
Chapitre 6 : Un comité restreint pour les îles
Chapitre 7 : Les premiers immigrants juifs
Chapitre 8 : Le début de la communauté d’Auckland
Chapitre 9 : Le début de la communauté de Wellington
Chapitre 10 : Les communautés se développent
Chapitre 11 : Les guerres maories
Chapitre 12 : L’or
Chapitre 13 : La congrégation la plus méridionale du monde
Chapitre 14 : Un conte de Canterbury

A suivre…

Dossier : L’HISTOIRE DES JUIFS EN NOUVELLE-ZÉLANDE – RABBI LAZARUS MORRIS GOLDMAN 1907–1960 – Rabbi de la congrégation hébraïque de Melbourne.

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