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Peu de comédiens juifs ont apporté une contribution aussi significative à l’humour juif et à la culture populaire que cette fille d’immigrants propriétaires de saloon.

Les comédiens juifs ont apporté d’importantes contributions à la culture populaire américaine.

Des génies de la bande dessinée juive comme Eddie Cantor, George Burns, Milton Berle, Buddy Hackett, Sid Caesar, Lenny Bruce, Carl Reiner, Mel Brooks, Alan King, Gilda Radner et Jerry Seinfeld, pour n’en nommer que quelques-uns, ont enrichi la culture nationale en permettant aux Américains de se moquer d’eux-mêmes.

À l’exception de Burns et Seinfeld, la majorité des comédiens juifs américains à succès ont atteint la popularité en accomplissant des stéréotypes juifs ethniques largement acceptés, ou en employant un style maniaque et burlesque d’humour.

Dans la première moitié du XXe siècle, ces attentes étaient presque impossibles à satisfaire pour les bandes dessinées juives.

Aucune carrière n’illustre mieux que celle de Fanny Brice les limites et les possibilités d’être une comédienne juive.

Née dans le Lower East Side de New York en 1891, troisième de quatre enfants de parents immigrants propriétaires d’un saloon, Fania Borach a choisi une carrière d’interprète très tôt dans sa vie.

L’historienne Barbara Grossman fait remarquer qu’à une époque où le divertissement se fondait généralement sur des stéréotypes ethniques tels que l’Irlandais ivre, le Polonais ignorant ou le néophyte aux accents yiddish, les « regards sémitiques » de Brice la faisaient jouer des rôles juifs.

Malgré ses efforts pour réussir en tant qu’actrice et chanteuse sérieuse, Brice – qui ne parlait pas le yiddish – est devenue une vedette de la comédie avec un accent yiddish. Tout comme Al Jolson a revêtu le visage noir pour faire sa marque dans le monde du spectacle, Brice a touché un arrière-plan yiddish qu’elle ne possédait pas.

En 1908, abandonnant l’école après la huitième année, Fanny Borach, Fanny Borach, à la voix forte et gangrenée, travaille comme choriste dans une revue burlesque. À la fin de l’année, elle changea son nom de famille pour Brice.

Grossman pense que Fanny a probablement changé de nom pour échapper aux rôles limités de la scène juive. Ironiquement, un an plus tard, elle a fait sa première marque à Broadway dans une comédie musicale, The College Girls, chantant « Sadie Salome, Go Home » d’Irving Berlin avec un accent yiddish tout en dansant une parodie de la séduisante danse du voile dans Salomé de Richard Strauss.

Malgré son désir d’universalité, Brice a trouvé son créneau en tant qu’animatrice « juive ».

Quand Brice s’en tenait à la farce large et aux parodies yiddish d’autres vedettes féminines, les critiques l’adoraient. Quand elle a essayé de jouer des rôles non ethniques dans des pièces de Broadway, ils l’ont mise à plat.

Brice a joué aux Ziegfield Follies dans les années 1920 et 1930 et s’est fait connaître pour sa belle voix et sa grâce souple, qu’elle a toujours utilisée au service de l’humour. Elle a essayé les rôles dramatiques de Broadway, mais les critiques ont pensé que ses pièces n’avaient pas de succès.

La notoriété de Brice s’est accrue au même rythme que son succès.

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En 1918, elle épousa Jules « Nicky » Arnstein, un bel homme et voleur urbain, mais un peu maladroit, avec qui elle avait vécu pendant six ans. Malgré l’infidélité d’Arnstein et un passage à la prison de Sing Sing Sing pour écoute illégale, la dévouée Brice est resté marié avec lui, a eu deux enfants et l’a soutenu en travaillant sur scène presque constamment, presque jusqu’à la toute fin de chaque grossesse.

La relation tumultueuse de Brice avec Arnstein, qui n’a jamais fait grand-chose, lui a donné le matériau d’un rare succès non ethnique : en 1921, la comédienne des Ziegfield Follies, habituellement maniaque, était presque immobile sur scène et, d’une voix magnifique et sans accent, elle a fait pleurer le public avec son interprétation de « My Man », aux paroles désormais classiques, « But whatever my man is, I am his forever ».

En 1924, Arnstein a été accusé de vol d’obligations à Wall Street. Brice a insisté sur son innocence et a financé sa défense juridique. Arnstein a été reconnu coupable et condamné au pénitencier fédéral de Leavenworth, au Kansas. Libéré en 1927, l’ingrat et infidèle Arnstein disparaît de la vie de Brice et de celle de ses deux enfants. Brice a divorcé à contrecœur.

Brice a connu certains de ses plus grands succès pendant ses années comme Mme Arnstein, y compris sa célèbre chanson « Second Hand Rose ». Pourtant, en 1923, comme le dit le biographe Grossman, Brice, « fatiguée d’être un gag de la vue », se fait opérer du nez.

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Finalement, après un mariage raté avec l’impresario Billy Rose de Broadway et des rôles dans des films hollywoodiens, Brice a trouvé un média, la « radio radiodiffusée », qui lui a rendu un statut confortable.

En 1938, elle lance sa propre émission de radio hebdomadaire.

Merveilleuse imitatrice et imitatrice avec une grande oreille pour le dialecte, Brice a choisi de se limiter à un seul personnage, Baby Snooks, un tout-petit précoce et bratty. Son immense succès à la radio a duré jusqu’à sa mort en 1951, au moment même où la télévision commençait à capter l’auditoire de la radio.

Barbra Streisand a rendu hommage à Brice dans son film Funny Girl, dont elle était à la fois la star et la productrice.

Lily Tomlin a popularisé à la télévision un personnage semblable à Baby Snooks, Edith Ann, qui s’assoit dans un fauteuil à bascule et fait des observations ironiques sur le monde adulte. Les deux stars ont la liberté de choisir les rôles qui leur ont échappé quand Brice a été nommée Sadie Salomé.

Fait tout aussi significatif, l’acceptation de la judéité de Jerry Seinfeld par un auditoire de la télévision nationale illustre la grande libération que les juifs américains, hommes ou femmes, ont acquise dans le monde du divertissement. Fanny Brice aurait approuvé.

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