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Au cours des cinquante premières années du XXe siècle, la population juive de Nouvelle-Zélande a plus que doublé. En 1901, le nombre total de Juifs dans le pays était de 1611 ; en 1951, il atteignait 3611, soit une augmentation moyenne d’environ 40 personnes par an.

Le tableau suivant indique l’augmentation et les mouvements de la population juive néo-zélandaise selon les provinces.

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La vie communautaire juive en Nouvelle-Zélande se poursuivit joyeusement dans les quatre grandes villes de Wellington, Auckland, Christchurch et Dunedin.

La petite communauté juive de Westland à Hokitika ne se réunissait qu’une fois par an, lors des Hautes Jours Saints, sous la direction d’Alexander Singer, qui continua jusqu’à sa mort. Jacob Webber, le tailleur local, accepta la tâche de Lecteur, mais lorsqu’il quitta le quartier avant la Première Guerre mondiale, il n’y eut plus de services publics dans le bâtiment de la synagogue qui était décoloré par le soleil et envahi par les fourmis.

En tant qu’administrateur, Arthur E. Benjamin, le coroner local, qui avait joué lors du premier match de rugby entre North Island et South Island, s’est occupé des manuscrits de la loi et des biens de la synagogue du mieux qu’il pouvait. En décembre 1924, un incendie a éclaté dans le bâtiment et Benjamin, au péril de sa vie, a sauvé le Sifre Torah, qu’il a envoyé à la Congrégation hébraïque de Canterbury pour le garder en sécurité. Trois ans plus tard, lors d’une inondation, Benjamin, qui, en tant que directeur du Hokitika Guardian, comprenait la valeur des registres, réussit à sauver les vieux livres de procès-verbaux de la congrégation, mais lorsque l’auteur ouvrit la boîte en 1955, les livres étaient devenus irrécupérables. Un conseil de fiducie créé par la Congrégation de Canterbury contrôla ensuite le principal et les intérêts du produit de la vente du terrain de la synagogue de Hokitika.

La Congrégation de Canterbury détient également la Canterbury-Timaru Synagogue Trust, le produit de la vente du bâtiment de la synagogue de Timaru dont les derniers administrateurs, Moss Jonas, Jacob Levien et Ernest Nordon ont disposé. Selon l’acte de fiducie, l’intérêt et le principal ne pourrait être utilisés que pour toute congrégation future établie à Timaru.

Comme personne à Nelson n’a assisté à la synagogue, le syndic a permis que le bâtiment soit utilisé, d’abord comme lieu de rencontre maçonnique et plus tard, comme salle de répétition. Le manque croissant de réparations a forcé le conseil municipal de Nelson à ordonner sa démolition après la Première Guerre mondiale en raison de son état délabré. Pendant de nombreuses années, les taxes foncières n’ont pas été payées et le conseil municipal de Nelson eut l’intention de vendre le terrain pour récupérer les paiements.

Contrairement à Hokitika, Timaru et Nelson, la communauté de Wellington s’agrandit progressivement jusqu’à ce que la petite synagogue en bois de la terrasse ne puisse plus accueillir confortablement tous les fidèles.

En septembre 1929, Van Staveren, avec l’aide de ses collègues de toute la Nouvelle-Zélande, a inauguré le nouveau bâtiment en briques sur le même site que l’ancienne synagogue. Elle s’écartait de la coutume traditionnelle en ce que l’Almemah, habituellement au centre de la synagogue, se tenait près de l’Arche. La consécration a couronné le long, magnifique et loyal service que Van Staveren a rendu à la communauté pendant plus de cinquante ans. En son honneur, le Grand Rabbin lui a conféré le titre de Morenu. Il était devenu une figure patriarcale, tant par sa stature que par son comportement. Aimé de tous les citoyens de Wellington, il commandait avec bienveillance, dirigeant la communauté juive dans une fraternité heureuse.

En raison de la maladie de Van Staveren en 1905, la congrégation engagea le révérend Chananiah Pitkowsky comme assistant et Shohet. Il était venu en Nouvelle-Zélande dans le cadre d’une mission de collecte de fonds pour des institutions à Jérusalem où il avait étudié et vécu. La congrégation n’aurait pas pu faire un meilleur choix. Grand, et rivalisant avec son collègue dans la dignité, il a gagné en popularité aussi bien par son apprentissage que par sa douceur.

Deux coups cruels ont frappé la communauté au début de 1930 lorsque Van Staveren et Pitkowsky sont tous deux décédés à une quinzaine de jours d’intervalle.

Selon une vieille tradition juive, de nombreux personnages bibliques pieux sont morts le jour anniversaire de leur naissance. Van Staveren est également mort le jour de son anniversaire. Ses fils, qui dirigeaient les affaires des frères Van Staveren, et probablement sous son influence, adoptèrent une résolution inscrite au procès-verbal de l’entreprise en 1915, de ne pas importer de produits allemands. Ils ne l’ont jamais fait depuis.

Cherchant des hommes de calibre égal pour les servir, les membres de la Congrégation de Wellington ont heureusement engagé le rabbin Solomon Katz comme leur ministre. M. Isaac Van Staveren et M. Barend Van Staveren ont assuré volontairement les services jusqu’à sa nomination.

Katz avait déjà fait l’expérience d’une communauté néo-zélandaise. Il avait servi pendant neuf ans comme assistant de Goldstein à Auckland. Décidant d’ajouter à ses études acquises à une Yeshivah dans sa ville natale, Kishineff, et d’élargir son expérience commencée à Londres et Coventry, il se rendit aux États-Unis d’Amérique où il obtint un diplôme rabbinique.

Il a ensuite servi à Birmingham (Alabama), New Rochelle et New York. Conférencier intelligent, érudit et séduisant, il attirait l’auditoire chaque fois qu’il parlait en public. Dans la tradition des rabbins, il créa des cercles d’étude pour adultes. Pendant la Seconde Guerre mondiale, alors que les forces américaines servaient en Nouvelle-Zélande, il accorda une attention particulière au bien-être des troupes juives.

Lorsque Katz mourut soudainement en février 1944, les soldats américains érigèrent un mémorial à sa mémoire dans le foyer de la synagogue où l’on peut lire : « En hommage à la mémoire du rabbin Solomon Katz, de la congrégation hébraïque de Wellington, par les hommes juifs de la 2e Division des Marines, Corps des Marines des États-Unis, qu’il a servi avec dévouement. »

Sa splendide collection de livres hébraïques et de littérature générale forme maintenant la Rabbi Katz Memorial Library, une section de la Central Public Library à Wellington.

Le Révérend Consciencieux Samuel Kantor aida Katz comme Shohet, mais démissionna à peu près en même temps que le Révérend Joseph Wolman, le successeur de Katz, qui démissionna en 1951. Ils se sont tous les deux lancés en affaires privées. Les deux ministres suivants en charge de la congrégation, dont le Révérend Benjamin Skolnik, ne restèrent pas plus de trois ans.

Heureusement, quand ils sont partis, la communauté n’est pas restée sans Shohet. Le Révérend Hillel Kustanowicz, un nouveau résident érudit, formé par Yeshivah, a entrepris cette tâche, et sa piété et sa sincérité lui donnent le courage d’accomplir les tâches du ministre en plus des siennes jusqu’à la nomination d’un ministre.

Malgré les nombreux changements dans la direction spirituelle après la mort de Van Staveren, la communauté de Wellington resta unie bien que plusieurs minyanim aient été formés à différentes occasions. Ils servaient le petit groupe de juifs orthodoxes qui ne montaient pas le jour du sabbat ou qui désiraient prier selon leur propre liturgie.

I. Josman tenait un minyan à Kilbirnie au milieu de la vingtaine. Vers 1930, Israel Ketko a formé un minyan à Newtown suivi du minyan de David Boock à Aro Street. Solomon Triester a dirigé un minyan le samedi après-midi seulement. Quelques-uns qui avaient échappé aux persécutions allemandes ont formé un petit minyan avant la Seconde Guerre mondiale sous la direction de S. Holcer. Après la guerre, N. Rosemann a dirigé pendant deux ou trois ans un minyan uniquement pour les grandes fêtes.

Un nombre croissant de résidents juifs de Lower Hutt a stimulé la proposition de construire une synagogue dans la région, pour laquelle le gouvernement a accordé un terrain, mais l’enthousiasme décroissant a finalement conduit à l’abandon du projet.

La communauté d’Auckland a également conservé son unité sous la direction sage, savante et cultivée de Goldstein. Bien-aimé de son troupeau, il a célébré, dans sa soixante-quinzième année, la cinquantième année de service avec sa congrégation, à laquelle le Grand Rabbin lui a décerné le titre de Morenu.

Une année mouvementée dans la congrégation, 1930 marque aussi le quatre-vingtième anniversaire de N. Alfred Nathan, le fils cadet de David Nathan, le fondateur de la communauté. En tant que leader reconnu du judaïsme néo-zélandais, il a reçu de la Congrégation d’Auckland un modèle en argent de la synagogue dont il avait été le président pendant plus de trente ans. Il avait de grands intérêts.

Administrateur de nombreuses sociétés, dont la présidence de L. D. Nathan and Company, qu’il avait assumée au décès de son frère en 1905, il a également été président de la Chambre de commerce et fiduciaire de la Auckland Savings Bank et du Auckland Racing Club. En plus de son association avec de nombreux organismes de bienfaisance, il a également servi comme président honoraire de la Auckland Zionist Society dont Goldstein a été président pendant dix-huit ans. Pour accueillir l’inauguration du sabbat, N. Alfred Nathan servait du vin et des gâteaux à tous les membres de son personnel à la maison le vendredi matin.

L’année 1930 marque également l’arrivée du révérend Joir Adler pour assister Goldstein. Auparavant, Goldstein avait eu Katz pour l’assister, suivi par le Révérend Samuel Nathan Salas de Jérusalem, qui, après quelques années de service, alla diriger la Congrégation hébraïque de Canterbury. Lorsque Auckland a agrandi sa synagogue et construit des salles de classe avant la Première Guerre mondiale, elle avait déplacé la Bimah du centre de la synagogue à un endroit près de l’Arche.

Adler désapprouvait cette rupture avec la tradition et souhaitait que la communauté construise également un Mikvah. Il a estimé que beaucoup de pratiques dans la congrégation tendaient vers la réforme. Quand Adler dansa autour de la synagogue la nuit de la Torah de Simhas avec le Parchemin de la Loi dans ses bras, les membres plus âgés de la congrégation regardèrent avec incrédulité. Ils n’avaient jamais vu un tel comportement.

À Gateshead, en Angleterre, d’où Adler est venu, un tel comportement était normal. La congrégation et Adler se séparèrent, cette dernière formant sa propre congrégation, la « Knesseth Israel », mais quand la communauté fut laissée sans Shohet, ses anciens employeurs parvinrent à un arrangement satisfaisant avec lui, selon lequel il resta à Auckland comme Shohet jusqu’à la nomination d’un nouveau rabbin.

La congrégation a choisi le Révérend Alexandre Astor, un ancien étudiant du Collège des Juifs qui avait servi un certain nombre d’années à Dunedin. Efficace, compétent et musical, il a rapidement gagné la confiance de sa congrégation, et lorsque Goldstein est mort, profondément déploré par sa communauté, Astor a pris la direction de la congrégation.

Une nouvelle salle commune et des salles de classe commémorent le nom et le service de Goldstein. Pour aider Astor, la congrégation a nommé le Révérend Marks Salas, un frère du Révérend S. N. Salas, comme pasteur adjoint et Shohet. Lorsque le Révérend Marks Salas prit sa retraite en 1955, la congrégation fit sortir le Révérend Gerald Rockman de Londres, mais, insatisfait des conditions, il revint en Angleterre après seulement quatre mois de service.

Les arrangements de Shehitah ne sont toujours pas tout à fait satisfaisants à Auckland. Bien que la communauté ait continué d’être un organisme uni pendant plus de cent ans, la première tentative sérieuse de créer une division a eu lieu à la fin de 1955 lorsque quelques familles, la plupart originaires d’Angleterre, ont invité le rabbin Ferdinand M. Isserman de St Louis, Missouri, en congé sabbatique, à leur parler du judaïsme réformé afin d’établir une congrégation de la réforme à Auckland.

Le sort des ministres à Christchurch n’a pas toujours été heureux. Avant la mort de Zacharie en 1906, l’intérêt décroissant pour la congrégation lui a permis de ne recevoir qu’un petit honoraire au lieu d’une allocation régulière. Cependant, l’honorable Charles Louisson, et plus tard Phineas Selig, malgré la diminution du nombre de membres et l’apathie croissante, a maintenu avec zèle les institutions communales et a aidé à engager le révérend Isaac Amber Bernstein, né à Ballarat, comme son ministre et Shohet.

Le comité lui a fait comprendre qu’il devait appeler le président deux fois par semaine, qu’il ne devait pas accepter de cadeaux des membres et qu’il devait se rendre régulièrement à la synagogue. Le point culminant des relations tendues est survenu lorsque le comité a demandé à Bernstein de ne pas prêcher sur Rosh Hashanah et de souffler le Shofar sur Yom Kippour à six heures du soir. Bernstein prêcha, publia son sermon dans la presse et reçut l’avertissement qu’il attendait.

La congrégation s’est également opposée quand il a accepté des postes publics sans sa permission. Finalement Bernstein finit par démissionner, et la congrégation fit sortir le pasteur David Schloss d’Angleterre, mais, ce faisant, s’écarta de la coutume régulière. Schloss n’était pas un Shohet, ce qui signifiait que la communauté n’avait pas de réserves de viande cachère.

Le Grand Rabbin protesta, mais cela ne semblait pas inquiéter indûment la communauté. Des remords finirent par toucher le cœur du comité, qui décida d’envoyer Schloss en Angleterre pendant six mois pour y apprendre Shehitah et Milah, mais c’est six ans après sa nomination qu’il prit finalement la mer en 1922. Après son retour, Schloss ne resta que trois autres années, et comme les conditions de son engagement lui permettaient de faire des affaires pendant son temps libre, il a probablement quitté le ministère du commerce.

Pendant quatre ans, E. Friedlander, un laïc, a dirigé des services dans la synagogue jusqu’à la nomination du Révérend S. N. Salas d’Auckland comme pasteur à plein temps et Shohet. Après vingt-cinq ans de service dans la congrégation, il la dirige toujours fidèlement et avec compétence, faisant tout son possible pour permettre à la petite communauté de conserver son appartenance au judaïsme.

Dunedin, la congrégation juive la plus méridionale du monde, a changé plusieurs fois de ministère.

Adolph Treitel Chodowski est parti en 1909 pour être suivi d’un Shohet, A. Spiro et d’un lecteur laïque, J. Rittenberg. Trois ans après le départ de Chodowski, la congrégation nomma un pasteur qualifié, le Révérend Morris Diamond, qui avait servi à Newcastle, en Angleterre, après avoir dirigé la chorale de la Grande Synagogue de Londres. Il est resté onze ans, démissionnant pour des raisons de santé, et une fois de plus J. Rittenberg a rempli la brèche, assisté par E. Friedlander.

Une relation heureuse existait entre le pasteur suivant, le Révérend A. Astor, et les membres de la congrégation, et après cinq ans de service, il quitta Auckland en 1930 pour occuper le poste vacant. Le prochain titulaire, le révérend Abraham Hyman Karwan, ne se sentait pas si heureux. Juif très orthodoxe, il ne pouvait s’habituer aux concessions faites à l’environnement par rapport à la vie juive dans les colonies. Son départ juste avant la Seconde Guerre mondiale marque la fin de la viande cachère pour Dunedin.

La difficulté d’obtenir un Shohet qualifié en temps de guerre et une congrégation en déclin, a conduit à l’abandon de ce besoin. Heureusement, la congrégation a engagé une victime de la terreur nazie, le révérend César Steinhof (Stanton), pour enseigner aux enfants et pour diriger les services. Il est resté de 1940 à 1944, et depuis son départ, la congrégation n’a pas employé un autre pasteur qualifié.

A partir de 1948, M. E. Hirsh, laïc, a courageusement dirigé des services et accompli d’autres tâches religieuses pour la communauté, en accordant une attention particulière à l’hospitalité et à l’organisation de réunions pour les étudiants juifs de toute la Nouvelle-Zélande fréquentant l’Université d’Otago à Dunedin.

En dehors des quatre grandes villes néo-zélandaises, peu d’activités juives ont eu lieu. A partir de 1934, M. Karpel Cohen dirigea les services et enseigna volontairement les enfants à Hastings.

En novembre 1953, la communauté a tenu sa première assemblée générale annuelle. Elle a ensuite loué une salle pour les services du Sabbat et du Festival, dirigée soit par M. Ivan Zelcer, M. Louis Zelcer ou M. Morris Goldman. À l’occasion, un ministre de Wellington y assistait afin d’encourager la petite communauté.

Au début du siècle, Nathan Phillips célébrait à l’occasion des offices chez lui à Waihi, lorsque l’exploitation de l’or était florissante dans la région. A partir de 1914, des services de haute fête ont eu lieu à Palmerston North qui a aussi ses associations sionistes.

Hamilton a aussi ses sociétés sionistes et, à l’occasion, des services ont été célébrés dans des maisons privées, mais comme les Juifs qui vivent à Hamilton se trouvent à proximité d’Auckland, ils se rendent généralement dans les grandes villes pour les services religieux dont ils ont besoin.

Van Staveren a consacré un cimetière juif à Gisbome en 1904. On pensait à l’époque que beaucoup de Juifs s’installeraient dans la ville. Peu l’ont fait. Parmi eux, Herbert H. De Costa s’est fait connaître en siégeant à la plupart des institutions importantes de la région, y compris plus de trente ans au conseil municipal, souvent comme maire adjoint.

Il n’y a aucun signe que d’autres synagogues que celles qui se trouvaient à Wellington, Auckland, Christchurch et Dunedin seront construites dans un avenir prévisible.

Elles se dressent, comme des monuments commémoratifs du zèle et de la piété des juifs religieux du passé.

Le judaïsme néo-zélandais moderne ne met pas l’accent sur ses affiliations juives par le culte et la prière publics ou par son adhésion aux pratiques juives orthodoxes, bien que presque aucun juif ne manque de présence à la synagogue le premier jour de la nouvelle année et le jour des Expiations.

La plupart des Juifs sont des membres officiels de la synagogue. Elle représente le judaïsme avec lequel ils sont plus ou moins d’accord. Cependant, beaucoup négligent ses préceptes cérémoniels, même s’ils se rendent compte qu’ils ne sont pas tout à fait inutiles. Pour la majorité des membres de la communauté juive moderne néo-zélandaise, la synagogue est un symbole.

Fin du chapitre 25

Chapitre 1 : Les Marins Juifs
Chapitre 2 : Les juifs arrivent en Hollande
Chapitre 3 : Les Maoris et le Mousquet
Chapitre 4 : Les premiers pionniers juifs
Chapitre 5 : Joël Samuel Polack
Chapitre 6 : Un comité restreint pour les îles
Chapitre 7 : Les premiers immigrants juifs
Chapitre 8 : Le début de la communauté d’Auckland
Chapitre 9 : Le début de la communauté de Wellington
Chapitre 10 : Les communautés se développent
Chapitre 11 : Les guerres maories
Chapitre 12 : L’or
Chapitre 13 : La congrégation la plus méridionale du monde
Chapitre 14 : Un conte de Canterbury
Chapitre 15 : Une synagogue fantôme
Chapitre 16 : Zèle aux antipodes
Chapitre 17 : Deux géants spirituels
Chapitre 18 : Le problème des mariages mixtes
Chapitre 19 : Le Parlement et les juifs russes
Chapitre 20 : Les juifs dans l’industrie et le commerce
Chapitre 21 : Les juifs et le journalisme
Chapitre 22 : Les juifs dans les arts et l’éducation civique
Chapitre 23 : Les juifs dans la législature
Chapitre 24 : Sir Julius Vogel

A suivre…

Dossier : L’HISTOIRE DES JUIFS EN NOUVELLE-ZÉLANDE – RABBI LAZARUS MORRIS GOLDMAN 1907–1960 – Rabbi de la congrégation hébraïque de Melbourne.

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