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L’un des facteurs primordiaux de l’abandon facile des rites religieux et de la fréquence de la rupture totale de l’association avec le peuple juif peut être attribué à la manière pathétique dont l’éducation juive a été poursuivie et transmise dans le passé.

Les écoles hébraïques, dirigées conjointement avec les synagogues, organisaient l’enseignement le dimanche matin et parfois après l’école laïque pendant la semaine. Les absences irrégulières ont conduit à la quasi-abolition des cours en milieu de semaine, et les excuses les plus légères furent une cause suffisante d’absentéisme important le dimanche matin.

L’éducation hébraïque n’était prise au sérieux ni par les parents ni par les enfants. Parfois, une étincelle d’enthousiasme pouvait être suscitée, comme dans la région de Wellington où, à différentes étapes, des classes ont été instituées à Newtown, puis à Lower Hutt. Un comité de parents s’est également intéressé aux progrès des enfants, mais l’enthousiasme a rapidement faibli et le désintérêt s’est manifesté.

Les admonestations du clergé concernant l’effet de la négligence de l’éducation juive n’ont guère impressionné les communautés. Ils n’ont pas fait les sacrifices pour l’éducation que les communautés juives faisaient en Europe.

Bien que les congrégations aient construit des salles de classe appropriées pour les enfants, l’éducation n’a pas été poursuivie avec le zèle intense nécessaire dans un environnement qui mène facilement à l’assimilation. Une organisation faible et apathique n’a pas créé de système pour lutter contre l’absentéisme. Peu d’attention fut accordée aux programmes d’études ou aux syllabes. L’équipement et les manuels scolaires fesaient souvent défaut. Les normes étaient lamentablement basses.

La plupart des enseignants n’ont pas reçu de formation de tuteurs et, par conséquent, ils manquaient de méthode pour enseigner le peu de connaissances qu’ils possédaient. Il n’était pas possible de faire un effort intensif pour inculquer des croyances et des principes religieux parce que les enseignants eux-mêmes n’observaient pas les préceptes qu’ils devaient inculquer.

La perplexité surgit dans l’esprit des enfants lorsque les pratiques qui leur étaient enseignées à l’école ne coïncidaient pas avec la pratique réelle des parents ou des enseignants. Très peu d’enfants continuèrent leur instruction hébraïque au-delà de l’âge de la Bar-mitzvah. Leur somme de connaissances, en raison de toutes ces circonstances, fut faible.

Le manque de financement, a-t-on prétendu, a empêché les communautés de créer leurs propres écoles confessionnelles, ce qui aurait permis de surmonter certains des problèmes éducatifs. Cependant, la congrégation d’Auckland a eu la chance de recevoir un legs d’environ £50,000 à des fins éducatives de feu B. E. Goldwater. Les revenus de ce fonds, qui sont soumis à un intérêt à vie, devaient, lorsqu’ils seront disponibles, permettre d’intensifier considérablement les efforts éducatifs de la congrégation. Entre-temps, un enseignant à plein temps était recherché en Israël et en Angleterre.

Lorsque, comme au XIXe siècle, des associations chrétiennes se sont levés de temps en temps pour réclamer l’instruction religieuse dans les écoles publiques, les Juifs de Nouvelle-Zélande ont exprimé leurs opinions rapidement et sans équivoque. F. E. Baume à la Chambre basse, l’honorable Mark Cohen à la Chambre haute et Van Staveren devant un comité restreint du Parlement, se sont opposés à plusieurs reprises à son introduction au motif que l’enseignement public devrait être gratuit, obligatoire et laïque. Chaque confession religieuse, disaient-ils, devrait offrir son propre enseignement religieux. A chaque fois, le Parlement a accepté ce point de vue. Les Juifs assuraient une certaine forme d’éducation religieuse à leurs enfants, mais n’en assuraient pas suffisamment.

Bien que le judaïsme néo-zélandais recherchait un haut niveau d’érudition et de culture générale, il négligeait son propre héritage, et il semblait y avoir peu de volonté de promouvoir l’érudition juive. Néanmoins, l’amour de l’apprentissage a permis à de nombreux Juifs et Juives d’accéder à des postes élevés dans le pays et d’occuper une place importante dans les diverses professions et les divers domaines universitaires. Ils ont patronné et encouragé de nombreuses activités culturelles en Nouvelle-Zélande.

L’un des fils les plus illustres de la Nouvelle-Zélande, Sir Michael Myers, a reçu sa formation initiale chez son père, Judah Myers de Motueka, puis au collège et à l’université à Wellington. Admis au Barreau en 1897, il est rapidement acclamé par les tribunaux dans les grandes affaires pénales et civiles, apparaissant dans le procès « sucre » et plus tard dans l’affaire « farine » concernant Distributors Limited.

En 1921, il a défendu avec succès les administrateurs de la Dominion Portland Cement Company dans le cadre d’une action intentée par les liquidateurs pour 200 000 £. Un an plus tard, il a pris du galon, a établi une pratique parlementaire, a comparu devant de nombreuses commissions royales et a présenté de nombreuses pétitions électorales. En 1926, il a comparu à six reprises devant le Conseil privé et les a tous gagnés.

Élu à la tête du Barreau, il a atteint le sommet de sa carrière en 1931 lorsqu’il a été nommé juge en chef de la Nouvelle-Zélande, étant fait chevalier un an plus tard, puis élevé au grade de G.C.M.M.G. En tant que juge en chef, il a été administrateur de la Nouvelle-Zélande à plusieurs reprises lorsque le gouverneur général était absent du pays. Lors d’une visite en Angleterre, il a siégé au Conseil privé.

Lorsqu’il a pris sa retraite en 1946, il a représenté la Nouvelle-Zélande au Comité de juristes de l’Organisation des Nations Unies dans le cadre de la Cour internationale de Justice à laquelle il était nommé. En plus de ses nombreux autres talents, il a pris des notes en sténographie et, pendant toute sa vie, il a correspondu de la même manière avec son coreligionnaire et ami d’école, l’honorable Eliot Davis.

Sir Michael Myers est mort, profondément déploré, en 1950.

Des deux autres conseiller juifs du roi, F. E. Baume mourut peu de temps après avoir pris du galon. Il a rempli ses journées d’activités publiques avant sa mort prématurée. En plus de ses fonctions au sein du judaïsme, celles militaires et parlementaires, il a été membre du Sénat de l’Université, président de l’Association des diplômés d’Auckland, président de l’Association des autochtones de Nouvelle-Zélande et président du Auckland Law Institute.

Saul Solomon, K.C., a rempli plusieurs fonctions, comme conseiller et maire de l’arrondissement de Mornington, comme président des fiduciaires de l’hôpital Dunedin et comme président de la Dunedin Horticultural Society. Il a continué de démontrer son amour du sport en devenant président du Dunedin Amateur Boating Club.

Parmi les autres Juifs liés au droit qui ont apporté une contribution précieuse à la culture et à l’avancement de la Nouvelle-Zélande figurent Louis Cohen, Phineas Levi et Wilfred Erne Leicester.

Louis Cohen, critique d’art et éminent spécialiste de l’art et de l’imprimerie maoris, a fait la promotion de la Wanganui Art Gallery. Premier diplômé néo-zélandais à être élu au Sénat de l’Université, il s’intéresse également à la musique et au sport. Il a été président de la North Island Band Association et président du New Zealand Boxing Council.

Phineas Levi a également été membre du Sénat de l’Université en tant que représentant du Victoria University College Council. Trésorier de la New Zealand Law Society, il a également été membre du Massey Agricultural College Council. Son intérêt pour la politique locale l’a conduit à être élu maire d’Eastbourne.

En tant qu’essayiste littéraire, en particulier sur l’art en Australie et en Nouvelle-Zélande, M. Wilfred Erne Leicester est conseiller de la Fellowship of New Zealand Authors. Président du Barreau du district de Wellington, il a fait preuve d’une vocation prometteuse en remportant, en 1920, la médaille Plunket au Victoria University College, une médaille présentée dans le cadre d’un concours annuel pour un discours à caractère historique.

Depuis la première remise de la médaille Plunket, trois autres Juifs, outre M. Leicester, ont reçu le prix Sidney Erne

Baume en 1925, Alfred Katz en 1933 et Klaus Neuberg en 1943. Au cours du XXe siècle, de nombreux Juifs ont suivi de brillants cours dans les différentes facultés des différentes universités. La proportion juive étant supérieure à la moyenne. Cela peut probablement s’expliquer par le désir général des parents des communautés juives que leurs enfants suivent des cours universitaires et par l’intensité inhérente à la poursuite des études des étudiants juifs.

La faculté de médecine a produit un certain nombre d’hommes qui ont contribué au prestige de la Nouvelle-Zélande.

Professeur émérite de chirurgie à l’Université de Otago, Sir Louis Edward Barnett a été vice-président du College of Surgeons of Australasia et président de la division Otago de la British Empire Cancer Campaign. Il a occupé un rang élevé dans l’armée néo-zélandaise pendant la Première Guerre mondiale.

Le Dr Alfred Bernstein, qui a servi dans le même corps médical, a beaucoup écrit sur la tuberculose. Ses brochures comprennent Applied Pathology in Diseases of the Chest, Consumption-Facts and Fallacies et Notes on Tuberculosis amongst Soldiers.

Le directeur des services médicaux du corps expéditionnaire néo-zélandais pendant la Première Guerre mondiale, Bernard Ehrenfried Myers, a également beaucoup écrit sur des sujets médicaux et rédigé des manuels et un livre intitulé Réminiscences d’un médecin. Pendant la Seconde Guerre mondiale, il a été commandant, au Royaume-Uni, pour la Croix-Rouge néo-zélandaise.

Président de la section clinique de la Royal Society of Medicine, il a reçu le prix C.M.G. En tant que dirigeant de la Jewish Health Organization of Great Britain, le Dr Leopold Mandel a largement contribué à l’établissement du London Jewish Hospital.

En sciences dentaires, Claude H. Moses a été reconnu pour ses services qui ont pris la forme d’une bourse du Collège international des dentistes. Il a présidé l’Association dentaire néo-zélandaise.

Dans le domaine de la science pure, I. H. Boas, en tant qu’expert du bois, a agi en tant que consultant auprès du gouvernement néo-zélandais sur les problèmes forestiers.

La bourse elle-même attira un certain nombre de Juifs dans ses rangs.

Une sœur de Sir Michael Myers, Mlle Phoebe Myers, a présidé l’Association des enseignants de Nouvelle-Zélande et le foyer des soldats handicapés. Elle était une pédagogue de renom, et le gouvernement néo-zélandais l’a choisie, en 1928, comme première déléguée adjointe à la Société des Nations pour la Conférence de Genève.

Sa sœur, Mlle Isobella Myers, a entendu un jour un garçon chanter dans une forge d’Auckland. Elle a persuadé les représentants du Trinity College de l’écouter, cette audition ayant fait la renommée d’Oscar Natzka, le célèbre baryton basse néo-zélandais.

Un autre éducateur, David Wolfe Faigan, est devenu bien connu dans le district d’Auckland en tant que directeur de l’University Coaching College.

S. N. Ziman a gagné une bourse Rhodes. Il est entré dans la fonction publique indienne et, plus tard, en tant que secrétaire du gouvernement de Bombay, il a siégé à l’Assemblée législative.

L’honneur d’être le premier juif élu au corps professoral d’une université néo-zélandaise revient au professeur W. Heinemann, philologue de l’Université d’Otago.

Le professeur Felix Maxwell Keesing, membre de la Fondation Rockefeller des universités de Yale et de Chicago et directeur du département d’anthropologie et de sociologie de l’Université d’Hawaii à Honolulu, a publié de nombreux ouvrages sur les Maoris, notamment sur les tribus de la côte orientale de la Nouvelle-Zélande.

Le professeur Julius Stone, étoile montante du droit et des affaires internationales, a été pendant plusieurs années professeur de droit au Auckland University College.

Heureusement aussi, Auckland University College a pu obtenir les services du professeur Kurt S. Kreielsheimer en tant que professeur de physique spécialisé en radiophysique. En 1934, il s’échappa des griffes allemandes lors d’une expédition en Norvège.

Pendant de nombreuses années, le professeur A. Grossman a écrit des articles pour le Auckland Star et a été inclus parmi un certain nombre de Juifs associés à la presse qui ont élevé ses normes culturelles.

Mark Cohen, en plus de ses fonctions parlementaires, a assisté à une conférence de presse mondiale en 1907 et à la première conférence de l’Empire Press Union en 1909. Il a présidé la Society of Journalists for New Zealand. En tant qu’homme intéressé par l’avancement de l’éducation, il a été nommé par le gouvernement à la présidence de la Commission royale d’enquête sur l’éducation.

Frederick Pirani a également poursuivi son association avec le Parlement et la presse. Il a vendu sa part du Manawatu Standard et acheté une participation dans le Feilding Star. Plus tard, il a eu des liens avec le Dominion, Wellington et la Newspaper Proprietors’ Association. Sa passion pour l’éducation l’a mené à son élection au conseil scolaire de Wellington.

Lorsque Phineas Selig a pris sa retraite en tant que président de l’Association des propriétaires de journaux, celle-ci l’a élu comme premier membre à vie. Il a aidé à fonder un certain nombre d’organisations sportives, dont la Canterbury Boxing Association. Il a également aidé la Canterbury Art Society.

M. S. Pitt, qui a publié pendant un certain temps un journal juif local à Wellington, est rédacteur en chef de World Affairs et, pendant quelques années, rédacteur en chef de National Education. Il est président de la section de Wellington de l’Association néo-zélandaise pour les Nations Unies.

Frank Goldberg, qui a connu un grand succès dans le domaine de la publicité, a déjà dirigé le Petone Chronicle.

Bien qu’étroitement liés au journalisme, peu de Juifs ont réussi dans la littérature et l’art.

L’un des écrivains les plus célèbres est George Joseph, qui écrit également sous le nom de « Joseph St George ». Il a publié Oxford in Search of God, Destiny Road, Dangerous Impersonation, The Curtain has Lace Fringes et plusieurs nouvelles. Double Oxford « bleu » en boxe et en athlétisme, il a été correspondant spécial pendant la guerre civile espagnole et a servi en tant qu’aviateur dans la Brigade internationale.

Un Tchèque, qui s’est échappé d’Europe et est venu en Nouvelle-Zélande avant la Seconde Guerre mondiale, a écrit les aveux d’un réfugié juif orthodoxe dans un livre intitulé Who Sow in Tears, sous le nom de Ben Akiba. Il n’a pas suscité un grand intérêt.

Les écrits du Dr Karl Wolfskehi non plus. Il est venu d’Allemagne et a écrit de la poésie et des essais, en particulier sur des sujets juifs, en allemand.

L’honorable Eliot Davis et F. Marcus Marks, superviseur du hansard néo-zélandais et de l’imprimerie du gouvernement, ont tous deux rédigé des autobiographies légères qui ne se veulent pas des ouvrages sérieux. Le premier a appelé son livre A Link with the Past, et le second ses réminiscences Memories (Principalement Merry) de Marcus Marks.

Mme Marguerite (J. H.) Woolf, présidente du Workers’ Educational Association Writers’ Club, promettait de s’épanouir comme écrivain et poète. Elle a déjà publié Read-to-me-Rhymes et plusieurs nouvelles et articles à succès.

La communauté juive de Nouvelle Zélande n’a produit aucun artiste digne de mention, bien que Minna Arndt (Manoy) ait atteint un niveau élevé. Néanmoins, il a eu beaucoup de mécènes de l’art et de l’érudition. Parmi les plus remarquables, mentionnons Moss Davis, qui a été commissaire à Londres pour l’exposition d’art d’Auckland. Pour son propre compte, il se rendait à des ventes aux enchères en Angleterre afin d’acheter des peintures et des objets d’art pour le Auckland Museum and Art Gallery. Son fils, Sir Ernest Davis, a commandé des portraits de Sa Majesté la Reine et de Sir Edmund Hillary, le premier homme à avoir escaladé l’Everest, pour les présenter à la ville d’Auckland.

À Dunedin, Emil Isaac Halstead a agi à titre de président de la Public Art Gallery Society et D. E. Theomin à titre de fiduciaire de la Art Gallery. Parmi les autres intérêts publics de ce dernier figurait la présidence de la Chambre de commerce de Dunedin.

Willi Fels, qui avait déjà été consul d’Allemagne, a présenté une aile au musée Dunedin et au bâtiment de la galerie d’art. À la mort du pionnier Jacob Joseph, il a laissé dans son testament une disposition prévoyant trois bourses de recherche supérieures pour les étudiants du Victoria University College, à Wellington.

Malgré le niveau généralement élevé de la culture et de l’érudition des Juifs néo-zélandais et les efforts des individus pour promouvoir leur avancement, peu d’efforts ont été faits pour introduire l’érudition juive ou pour organiser l’éducation juive des adultes.

Le rabbin Katz à Wellington a formé un cercle d’éducation et culturel, un club d’études pour dames, un cours d’hébreu universitaire et un cercle juif de littérature et d’actualités, mais toutes ces sociétés ont été de courte durée et l’effort n’a pas duré.

Les clubs sociaux et les sociétés sionistes organisaient des conférences occasionnelles, mais leur rareté rendait leur valeur tout à fait insuffisante. Il fut un temps où Wellington avait un cercle parlant yiddish et un cercle hébreu. Eux aussi n’ont pas duré longtemps.

La nostalgie presque pure a fait salle comble lorsque Jacob Waislitz, l’acteur yiddish, a joué à Auckland et à Wellington.

Le charme et le talent personnels et le plaisir de recevoir un artiste israélien peu après la création de l’État juif ont contribué à l’accueil tumultueux réservé à Pnina Salzman, la pianiste de renommée mondiale.

Cependant, les connaissances de base solides de l’histoire, de la littérature, de la philosophie, de la langue hébraïque et de la Bible, qui distinguaient les anciennes communautés juives européennes, faisaient presque entièrement défaut parmi la communauté juive de Nouvelle-Zélande.

Quelques hommes comme Sir Michael Myers, qui présidait la Congrégation hébraïque de Wellington, ou F. E. Baume, qui aida à former la Société sioniste d’Auckland Chove, furent les rares exceptions à la règle.

Photo de présentation : Sir Michael Myers

Fin du chapitre 27

Chapitre 1 : Les Marins Juifs
Chapitre 2 : Les juifs arrivent en Hollande
Chapitre 3 : Les Maoris et le Mousquet
Chapitre 4 : Les premiers pionniers juifs
Chapitre 5 : Joël Samuel Polack
Chapitre 6 : Un comité restreint pour les îles
Chapitre 7 : Les premiers immigrants juifs
Chapitre 8 : Le début de la communauté d’Auckland
Chapitre 9 : Le début de la communauté de Wellington
Chapitre 10 : Les communautés se développent
Chapitre 11 : Les guerres maories
Chapitre 12 : L’or
Chapitre 13 : La congrégation la plus méridionale du monde
Chapitre 14 : Un conte de Canterbury
Chapitre 15 : Une synagogue fantôme
Chapitre 16 : Zèle aux antipodes
Chapitre 17 : Deux géants spirituels
Chapitre 18 : Le problème des mariages mixtes
Chapitre 19 : Le Parlement et les juifs russes
Chapitre 20 : Les juifs dans l’industrie et le commerce
Chapitre 21 : Les juifs et le journalisme
Chapitre 22 : Les juifs dans les arts et l’éducation civique
Chapitre 23 : Les juifs dans la législature
Chapitre 24 : Sir Julius Vogel
Chapitre 25 : Les Synagogues
Chapitre 26 : Une enquête sur les pratiques religieuses juives

A suivre…

Dossier : L’HISTOIRE DES JUIFS EN NOUVELLE-ZÉLANDE – RABBI LAZARUS MORRIS GOLDMAN 1907–1960 – Rabbi de la congrégation hébraïque de Melbourne.

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